Comment cet énorme astéroïde Superfast est resté caché dans une orbite proche de la Terre


Comment cet énorme astéroïde Superfast est resté caché dans une orbite proche de la Terre

L'astéroïde "2019 LF6" orbite près du soleil mais sur un plan différent de celui de nos planètes.

Crédit: California Institute of Technology

L'année passe vite pour cet astéroïde retrouvé. Le soi-disant astéroïde LF6 2019 entoure le soleil tous les 151 jours, l'orbite la plus courte de tout astéroïde connu.

Cette roche rapide se blottit plus près du soleil que notre planète, qui met 365 jours pour faire le trajet solaire. Selon un communiqué du California Institute of Technology, la LF6 est l’une des 20 autres astéroïdes Atira, regroupés dans une étreinte cosmique de notre planète.

Bien que ce météore soit assez gros – environ 0,6 km (1 km) de large – il était resté caché des regards indiscrets des astronomes jusqu'à présent. "La LF6 est très inhabituelle à la fois en orbite et en taille. Son orbite unique explique pourquoi un aussi gros astéroïde a échappé à plusieurs décennies de recherches minutieuses", a déclaré Quanzhi Ye, étudiant postdoctoral à Caltech.

L'orbite elliptique de l'astéroïde amène la roche spatiale bien en dehors du plan sur lequel ornent les planètes de notre système solaire, et elle se rapproche plus que Mercure du soleil. (Mercure est le voisin planétaire le plus proche du soleil.) Cet astéroïde aurait pu être une fronde hors de l'avion quand il s'est approché trop près des perturbations gravitationnelles de Vénus ou de Mercure, selon la déclaration. [10 Interesting Places in the Solar System We’d Like to Visit]

Vous avez découvert le bloc de roche à l'aide de la Zwicky Transient Facility (ZTF) de Palomar Observatory, une caméra qui balaye rapidement le ciel nocturne à la recherche de signaux provenant d'étoiles explosant ou clignotantes et d'astéroïdes en mouvement.

Mais Ye et son équipe ont une courte fenêtre tous les soirs pour détecter ces objets. Parce qu'ils sont si proches du soleil, le meilleur moment pour les trouver est environ 20 à 30 minutes avant le lever ou après le coucher du soleil.

Auparavant, la même équipe, en collaboration avec d’autres dans le cadre d’une campagne d’observation appelée Twilight, avait découvert un autre astéroïde utilisant ce système. Cet astéroïde a également tourné autour du soleil en dehors du plan du système solaire. Appelé 2019 AQ3, cette pierre de l'espace faisait le tour du soleil tous les 165 jours et détenait le titre de la plus courte année d'astéroïdes jusqu'à présent.

Trouver un astéroïde de cette taille est assez rare. "De nos jours, on ne trouve pas souvent d'astéroïdes de la taille d'un kilomètre", a déclaré Ye. "Il y a trente ans, les gens commençaient à organiser des recherches méthodiques d'astéroïdes, cherchant d'abord des objets plus volumineux, mais maintenant que la plupart d'entre eux ont été trouvés, les plus gros sont des oiseaux rares."

Publié à l'origine sur Science en direct.