Comment la chaleur extrême submerge votre corps et devient mortelle


La vague de chaleur L’Europe brûlée, la semaine dernière, a été perçue comme une alerte rouge au changement climatique. La Vallée de la Mort était plus fraîche que le sud de la France, où les températures ont atteint un record de 114,6 degrés Fahrenheit.

Mais comme la chaleur a éclaté et est revenue aux années 80 relativement tempérées, un autre avertissement est apparu. Les civilisations doivent s'adapter et se protéger de la chaleur extrême.

Plus que quiconque, les Français sont conscients à quel point une chaleur extrême peut être mortelle. En 2003, une vague de chaleur de deux semaines a tué environ 15 000 personnes en France et 70 000 dans toute l'Europe. En comparaison, cette vague de chaleur de juin n'a duré que quatre jours. Les autorités mettront du temps à déterminer la «surmortalité» qu’elle a provoquée, mais les précautions prises, y compris les centres de refroidissement et les générateurs de brouillard, semblent avoir empêché la catastrophe.

Les humains ont des mécanismes intégrés pour résister à la chaleur et maintenir leur température interne à quelques degrés de la normale, mais leur corps a besoin d'un peu d'aide.

Voici ce qui se passe lorsque le soleil de l’été s’agrandit et que la température monte: la chaleur réchauffe les vaisseaux sanguins situés près de votre peau et le sang plus chaud se déplace vers votre cœur, augmentant ainsi la température de votre corps. Cela déclenche des processus de thermorégulation, le système de refroidissement de votre corps.

Vous commencez à transpirer. «La transpiration est notre principale source de perte de chaleur», déclare Lacy Alexander, physiologiste et kinésiologue à la Pennsylvania State University.

Mais s’il est humide et que vous ruisselez de sueur, votre transpiration ne s’évapore pas et vous n’obtenez pas le refroidissement dont vous avez besoin. C’est à ce moment-là que votre cœur bat plus vite, en essayant de pomper plus de sang sur votre peau pour pousser la chaleur qui s’accumule à la surface. Votre peau rougit.

Chez les adultes âgés, même en bonne santé, les vaisseaux sanguins peuvent ne pas se dilater efficacement. La chaleur impose un stress supplémentaire au cœur, ce qui pose un risque pour les personnes souffrant de problèmes de santé chroniques. Certains médicaments, tels que les diurétiques, les bêta-bloquants et les antidépresseurs, compliquent encore la tâche de votre corps face à la chaleur.

Vous devez remplacer votre sueur par de l'eau potable, sinon vous deviendrez déshydraté. La déshydratation est un autre facteur de stress majeur car le sang devient plus épais et le cœur travaille encore plus fort pour le pomper. Ajoutez des électrolytes car vous perdez également du sel.

Pour déterminer la quantité de liquide dont vous avez besoin, Alexander suggère de vous peser lorsque vous êtes frais et hydraté, puis de vous peser à nouveau après une sortie par temps chaud. Vous devez boire un litre d'eau pour chaque 2,2 kilos de poids d'eau que vous avez perdu.

Si la température est supérieure ou égale à 95 degrés, ne vous inquiétez pas avec un ventilateur pour se refroidir. Il vous réchauffera comme un four à convection. Et ne buvez pas d’alcool. Cela rend également plus difficile pour votre corps de réguler sa température centrale.

L’épuisement par la chaleur peut se produire soudainement, avec crampes (conséquence de la déshydratation et d’un déséquilibre électrolytique), transpiration abondante et pouls rapide. Vous pourriez vous sentir étourdi à mesure que votre pression artérielle baisse.

«Ce sont des drapeaux rouges», déclare Alexander. "Utilisez tous les moyens possibles pour refroidir."

Cela peut être une douche froide, un plongeon dans la piscine ou de la glace sur la tête, les aisselles et l’aine (où il ya plus de vaisseaux sanguins près de la surface de la peau).

Si vous ne recevez pas de soulagement, la chaleur extrême atteint un point dangereux lorsque la température de votre corps atteint 103 ou plus. Un coup de chaleur, ou hyperthermie, survient soudainement sous la forme d'un mal de tête lancinant, d'un pouls rapide et d'une peau rouge, chaude et sèche. (Vous ne transpirez plus.) Votre corps ne peut plus se refroidir et sa température corporelle peut atteindre 106 ou plus en 10 ou 15 minutes.

Vous pouvez vous sentir étourdi, nauséeux et confus. Sans traitement immédiat, y compris la réhydratation IV, vous perdez conscience et vos organes commencent à tomber en panne.

Environ 600 personnes meurent chaque année aux États-Unis d'une maladie liée à la chaleur. La chaleur frappe les personnes vulnérables – les personnes âgées, les nourrissons, les personnes souffrant de problèmes de santé – mais des décès surviennent également parmi les sportifs et les travailleurs en plein air. Deux cyclistes français sont décédés la semaine dernière, l'un d'entre eux participant à une course au pied des Pyrénées. La course a été annulée car d’autres cyclistes sont également tombés malades de la chaleur.

La vague de chaleur européenne meurtrière de 2003 est un récit édifiant. Les premiers à mourir étaient des ouvriers, tels que des couvreurs, explique Richard Keller, historien de la médecine à l’Université du Wisconsin, Madison, qui a écrit un livre sur cet événement extrême intitulé Isolement fatal: La vague de chaleur parisienne dévastatrice de 2003.

"Il est toujours facile de rationaliser ces décès, mais ils peuvent être le signe de l'avenir", dit-il.

Les victimes suivantes étaient des Parisiens isolés, pauvres et âgés vivant dans des appartements sans climatisation. Alors que la chaleur atteignait son apogée et continuait sans relâche, les corps s’empilaient littéralement. Le 12 août 2003, environ 2 200 personnes sont décédées, soit un pic de mortalité après que les décès augmentent chaque jour depuis une semaine.

Tandis qu’il suivait l’annonce de la vague de chaleur de la semaine dernière, Keller ne pouvait que se demander: «Des gens meurent de chaleur en juin. Que va-t-il se passer en août? "

Selon l’évaluation du climat et de la santé réalisée par le programme de recherche américain sur les changements climatiques, le changement climatique entraînera des milliers, voire des dizaines de milliers de décès prématurés par an d’ici la fin du siècle. «Les vagues de chaleur sont de plus en plus longues et de plus en plus graves et de plus en plus fréquentes. C’est une conclusion inéluctable: nous verrons de plus en plus de morts à mesure que le climat change », a déclaré Juanita Constible, défenseur principal du climat et de la santé au Conseil de défense des ressources naturelles.

Alors que le monde se réchauffe, tout doit changer: le comportement des personnes, la conception des bâtiments, les systèmes d’intervention d’urgence. La vague de chaleur en Europe montre à quel point il est urgent que cela se produise.


Plus de grandes histoires câblées