Des photos d'espionnage de la guerre froide montrent à quelle vitesse fondent les glaciers de l'Himalaya


Pendant la hauteur de la guerre froide, un satellite d’espionnage américain en forme de télescope, nommé Hexagon, faisait le tour du monde en prenant des photos haute résolution de forêts, de montagnes et peut-être de quelques bases militaires russes. De temps en temps, le satellite éjectait des cartouches métalliques contenant le film de l'image. Le canister déploierait son parachute et des avions espions à haute altitude le ramasseraient dans les airs.

À présent, une équipe de scientifiques a assemblé ces images analogiques jadis classées pour former un modèle numérique tridimensionnel de l'Himalaya, tel qu'il existait il y a plus de 40 ans. En comparant le modèle aux images prises aujourd’hui, les chercheurs ont constaté que les glaciers de la montagne fondaient deux fois plus rapidement qu’en 2000 et entre 1976 et 2000, et que le réchauffement climatique en était la cause.

Bien que des scientifiques aient documenté la fonte de glaciers dans l'Himalaya, cette nouvelle étude porte sur une étendue de 1 250 km à travers le Népal, le Bhoutan, l'Inde et la Chine, et révèle des informations inquiétantes. «Le fait que nous puissions examiner les pertes de glace sur une aussi longue période et voir que la plupart des glaciers ont perdu des quantités de glace similaires indique en réalité qu'un facteur fondamental est à l'origine de ce problème», déclare Josh Maurer, étudiant diplômé à l'Université Columbia de Lamont. -Observatoire de la Terre de Doherty et auteur d'une nouvelle étude publiée aujourd'hui dans la revue Progrès de la science. "L'élévation de la température mondiale est la seule qui a du sens."

Maurer a déclaré que son équipe et lui avaient éliminé deux autres causes possibles de la fonte rapide: de minuscules particules de suie noire provenant d’usines asiatiques qui atterrissent sur la neige, absorbent le rayonnement solaire et font fondre la glace; et moins de précipitations en haute montagne. L'étude a examiné des images de 650 glaciers individuels et a révélé qu'ils perdaient un pied et demi de glace chaque année depuis 2000, menaçant l'approvisionnement en eau de millions de personnes qui dépendent de l'eau de fonte de l'Himalaya dans de grandes parties de l'Asie. Une étude similaire publiée plus tôt cette année par un groupe de plus de 250 chercheurs a prédit que l’Himalaya perdrait les deux tiers de ses glaces glaciaires d’ici à 2100. Mais jusqu’à cette année, la plupart des chercheurs se sont concentrés sur des montagnes individuelles ou des régions spécifiques. n'ont pas identifié la cause globale de la fusion.

Le rapport de l’équipe de la Colombie est une mauvaise nouvelle pour une région qui risque d’être touchée par les inondations côtières causées par les moussons tropicaux qui se produisent dans l’océan Indien et par moins d’eau douce drainée par les montagnes. Selon Joerg Schaefer, géochimiste du climat à Lamont-Doherty et autre auteur du journal, ce double choc causé par le changement climatique est déjà en cours et les voies navigables telles que le Gange sont les plus menacées.

Plus de 800 millions de personnes en Asie du Sud dépendent des eaux de ruissellement saisonnières de l'Himalaya pour l'irrigation, l'hydroélectricité et l'eau potable. «Dans 10 ans, les conditions changeront l'hydrologie de ces énormes rivières», comme le Gange, explique Schaefer. La perte d'eau de fonte glaciaire "a des impacts sur l'agriculture, l'énergie, compte tenu de l'énorme expansion de l'hydroélectricité en Inde". Schaefer ajoute que d'autres scientifiques ont rencontré des décideurs de la région pour discuter de ce qu'ils devraient faire pour améliorer leurs résultats.

La fonte rapide des eaux glaciaires constitue un autre danger plus imprévisible: elle est bloquée par des tas de gravats et forme des lacs glaciaires qui peuvent éclater et inonder les communautés en aval. Ces inondations ont provoqué la mort de milliers de personnes dans les Andes, l’Himalaya et les Alpes au cours du siècle dernier.

En ce qui concerne le mont Everest, qui faisait partie de la zone d'étude, les auteurs affirment s'attendre à ce que les glaciers ne fondent pas dans les prochaines décennies, mais les sentiers seront probablement plus difficiles à parcourir, avec des chutes de rochers et de plus grands cours d'eau. la glace continue à fondre. Les alpinistes affirment que les voies d'escalade dans l'Himalaya seront de plus en plus difficiles car les glaciers qui maintiennent les rochers ensemble se retirent, se fragmentent et fondent.

Un chercheur a déclaré que l'utilisation d'images satellitaires de la guerre froide était une astuce scientifique intelligente. “D'autres personnes ont utilisé [the images] Au cas par cas, ou montagne par montagne, mais couvrir l’ensemble de l’Himalaya était tout un exploit », déclare Jeffrey Kargel, scientifique confirmé du Planetary Science Institute de Tucson, qui n’a pas participé à l’étude.

L’auteur principal Maurer et son conseiller Schaefer ont parcouru l’Himalaya au cours des dernières années pour recueillir des données sur le sort de la plus haute chaîne de montagnes du monde. Schaefer pense que leurs recherches sur la fonte des glaciers toucheront des millions de personnes. «Nous devons préparer les sociétés qui y vivent avec des prévisions réalistes de ce à quoi ce paysage ressemblera dans 10 ou 20 ans», a déclaré Schaefer.

Reconstruire les glaciers et renverser la fonte nécessitera un effort considérable non seulement pour réduire les émissions, mais aussi pour extraire le carbone de l'air, a-t-il ajouté: "Vous devez refroidir la planète."


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