Des scientifiques chinois tentent de traiter le VIH d'un homme avec Crispr


Jusque-là, les scientifiques espéraient seulement contrôler la maladie insidieuse, par le biais de médicaments comme la PrEP qui réduisent la transmission ou de traitements antirétroviraux qui renforcent le système immunitaire des patients. Le Patient de Berlin leur a fait croire que l'annihilation totale du virus était possible.

Son histoire a convaincu les laboratoires et les entreprises du monde entier de le faire en utilisant le génie génétique. En 2009, Sangamo Therapeutics, basée en Californie, a lancé les premiers essais humains d'édition de gènes pour traiter le VIH, en utilisant une technologie plus ancienne appelée nucléases à doigts de zinc. Ces essais, qui permettent d’éditer les cellules T d’une personne, ont donné des résultats limités.

De l'avis de plusieurs, une meilleure approche consiste à modifier les cellules qui forment les cellules T (et tous les autres cellules sanguines et immunitaires) au plus profond de leurs os. Connues sous le nom de cellules souches hématopoïétiques, elles ont tendance à être plus résistantes à l'édition et nécessitent davantage de risques et d'inconfort. Mais si vous réussissez, vous pouvez fournir à un patient un approvisionnement à vie de sang et de cellules immunitaires immunisés contre le VIH. C’est ce que semble offrir Crispr.

L'équipe de recherche chinoise qui a mené la dernière étude avait précédemment transplanté des cellules humaines mutantes CCR5 éditées par Crispr dans des souris, les rendant ainsi résistantes à l'infection par le VIH. Au printemps 2017, ils ont enregistré un petit essai humain, qui doit avoir lieu à l'hôpital 307 de l'Armée de libération du peuple à Beijing. Jusqu'à présent, les chercheurs n'ont recruté et traité qu'un seul patient, selon Hongkui Deng, directeur du centre de recherche sur les cellules souches de l'université de Pékin et l'un des coauteurs de l'étude. Mais Deng s'attend à ce que le procès se développe une fois qu'ils améliorent l'efficacité de leur technique.

Pour modifier les cellules souches du donneur, l’équipe de Deng les a placées dans une machine qui applique un léger choc électrique. Cela permet aux composants Crispr – une enzyme coupant l’ADN et des guides GPS indiquant où couper – de passer à travers la membrane cellulaire et de se mettre au travail. Cette approche minimise les erreurs potentielles, connues sous le nom d’effets non ciblés, car Crispr n’est présent que dans les cellules pendant une courte période, ce qui signifie qu’elles ne sont pas aussi susceptibles de devenir malveillantes et de casser l’ADN qu’elles ne sont pas censées avoir. Mais cela signifie également que toutes les cellules ne sont pas éditées.

Dans un monde idéal, les deux copies du gène CCR5 se retrouveraient dans les quelque 163 millions de cellules souches qu’elles avaient isolées de la moelle osseuse du donneur. Cela reproduirait ce que le patient berlinois a reçu de son donneur. Ce que les chercheurs ont eu à la place était bien inférieur. Après la transplantation, entre 5,2 et 8,3% seulement des cellules de la moelle osseuse du patient portaient au moins une copie du CCR5 edit. (Les auteurs de l’étude n’ont pas indiqué le nombre de cellules dont les deux copies avaient été éditées.)

Ce nombre est resté plus ou moins stable au cours des 19 mois de suivi du patient par les chercheurs. Mais la question la plus éloquente est de savoir si les cellules T dans le sang du patient conservent également la modification. Dans le type spécifique de cellules T que le VIH utilise pour infiltrer le système immunitaire, la version brisée de CCR5 n'était présente que dans environ 2% des cas.

«Cela laisse encore beaucoup à faire», déclare Paula Cannon, microbiologiste moléculaire qui étudie le VIH et l’édition de gènes à la Keck School of Medicine de l’Université de Californie du Sud. "A ces niveaux, les cellules ne devraient pas avoir beaucoup d'effet contre le virus."

Un autre essai clinique, mené par la City of Hope à Los Angeles, étudie l'utilisation de nucléases à doigts de zinc pour modifier les cellules souches hématopoïétiques de personnes séropositives, avec une étape d'élimination de la moelle osseuse moins agressive, ce que l'on pourrait appeler «Chimio-lite». Jusqu'à présent, six patients ont été traités et, encore une fois, après 500 jours, 2 à 4% seulement des cellules portaient la mutation, selon les données présentées lors d'une conférence sur le VIH / sida tenue à Seattle le mois dernier.