Des scientifiques trouvent de la vapeur d'eau sur l'exoplanète la plus habitable à ce jour


«Ce sont des données que nous avons acquises et, à certains égards, nous avons effectué tout le travail», explique Benneke. «L'équipe de l'UCL a décidé de simplement prendre nos données et d'écrire leur propre publication. Ce n'est pas illégal ou quoi que ce soit, mais c'est une mauvaise pratique. "

Mardi, Benneke et ses collègues ont publié un document sur le serveur de pré-impression arXiv qui montre comment l’analyse de l’équipe a également permis de détecter la vapeur d’eau autour de K2-18b. Mais le document, qui est en cours de révision pour publication, va un peu plus loin que le rapport de l’équipe de l’UCL. Les modèles de Benneke et de ses collègues suggèrent qu'il y a des nuages ​​autour de la planète, ce qui signifie qu'il pourrait pleuvoir sur K2-18b. Bien que l'équipe de Benneke ait été battue à la publication par l'UCL, il affirme qu'il y a une lueur d'espoir. Le fait que les deux équipes soient parvenues indépendamment au même résultat est un indicateur fort que la vapeur d'eau est réellement présente.

K2-18b est peut-être l’exoplanète la plus habitable jamais trouvée, mais il est peu probable que nous trouvions de la vie ou même de l’eau liquide à sa surface. À ce stade, il répond simplement à la plupart des critères de la liste de lavage des astronomes et des astrobiologistes concernant ce qui est nécessaire pour vivre. «C’est la planète qui satisfait le plus grand nombre d’exigences que nous connaissons actuellement», déclare Tsiaras. Mais, at-il ajouté, "ce n'est certainement pas une seconde Terre."

Spécifiquement, il a une atmosphère avec de la vapeur d’eau, tourne autour de son étoile hôte à une distance qui pourrait supporter de l’eau liquide et a une température similaire à celle de la Terre. Mais ce n'est pas parce que Tsiaras et ses collègues se réfèrent à la planète comme une exoplanète «super-Terre», terme souvent mais pas toujours réservé aux planètes jusqu'à 10 fois plus massive que la Terre, que sa surface ressemble à celle de la Terre.

Abel Mendez, directeur du Laboratoire d’habitabilité planétaire de l’Université de Porto Rico, déclare que l’habitabilité de K2-18b dépend en fin de compte du fait que la planète possède un noyau rocheux dense et une atmosphère épaisse comme Neptune ou qu’elle est recouverte par une planète planétaire. océan. Ce n'est que dans ce dernier cas que la planète pourrait être habitée par la vie microbienne.

«K2-18b est l’une des planètes potentiellement habitables de notre catalogue de planètes habitables, mais ce n’est pas l’une des 21 meilleures», déclare Mendez. "C’est la première planète de notre catalogue à avoir détecté une atmosphère, mais ce n’est pas du tout un bon candidat pour la vie."

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Même le statut de la planète en tant que «super-terre» fait l’objet d’un débat. Sara Seager, astrophysicienne et spécialiste des sciences planétaires au MIT, affirme qu'elle appellerait personnellement K2-18b une «mini-Neptune» ou une «sous-Neptune» plutôt qu'une super-Terre. Comme la super Terre, cette désignation est métonymique – elle fait référence à des planètes de taille et de masse similaires à Neptune, mais pas nécessairement de la même composition. Neptune est quatre fois plus grande que la Terre et 17 fois plus massive. Il possède une atmosphère épaisse, riche en hydrogène et en hélium, et son noyau rocheux dense serait enveloppé dans un manteau riche en eau et en ammoniac.

Selon Drake Deming, astronome et expert en atmosphère exoplanète à l'Université du Maryland, l'argument le plus important en faveur de la planète est un mini-Neptune plutôt qu'une super-Terre. Dans une étude réalisée en 2017 sur des centaines d'exoplanètes détectées par le télescope spatial Kepler, l'astronome Benjamin Fulton et ses collègues ont découvert que la plupart des planètes appartenaient à l'un des deux groupes suivants: celles dont le rayon était inférieur à 1,5 fois le rayon de la Terre et celles qui existaient auparavant. avec un rayon de deux à trois fois celui de la Terre. Une autre étude a révélé que la plupart des exoplanètes supérieures à 1,6 rayon de la Terre ne sont pas rocheuses, ce qui les rapproche davantage des mini-Neptunes que des super-terres.

Giovanna Tinetti, astronome à l'University College London et l'un des auteurs du livre Nature Astronomie Le papier, a reconnu que K2-18b a certaines des caractéristiques d'un mini-Neptune, mais a conservé son statut de super-Terre parce que sa densité correspond plus étroitement à celle de notre planète d'origine. Mais Tinetti dit aussi qu'il est "tout à fait possible" que K2-18b soit recouvert d'un océan planétaire, ce qui en ferait une version plus grande des mondes aquatiques de notre propre système solaire, Titan et Europa.