Extrait de livre: 'Archaeology From Space'


L'archéologue Sarah Parcak étudie les villes perdues du monde antique. Mais contrairement à l’archéologue fictif Indiana Jones – et à des générations d’archéologues du monde réel – Parcak observe des temples, des pyramides et d’autres vestiges d’un passé lointain, scrutant le sol à grande vitesse, à l’aide de la technologie satellite en orbite à des milliers de kilomètres de la Terre.

Pionnière dans ce domaine relativement nouveau de l'archéologie dite spatiale, Parcak partage certaines de ses plus grandes découvertes dans un nouveau mémoire, "Archaeology From Space". Son livre décrit comment les vues aériennes ont transformé son champ, révélant des centaines de sites jusque-là inconnus. La vie des personnes d'il y a des millénaires a encore beaucoup à nous apprendre et de nouvelles méthodes d'étude du passé – en particulier des civilisations qui succombent au changement climatique – peuvent révéler d'importantes leçons pour l'avenir de l'humanité.

Ci-dessous, un extrait de "Archéologie de l'espace: comment l'avenir façonne notre passé", publié par Henry Holt and Company le 9 juillet 2019.

La portée de l'archéologie spatiale

L'histoire humaine – notre histoire – évolue à une vitesse vertigineuse grâce aux nouvelles technologies. Forts de nouveaux ensembles de données, nous pouvons créer de nouvelles histoires qui nous rapprocheront de la vérité sur l’ancien et sur nous-mêmes.

Ce que nous pouvons trouver avec les nouvelles technologies telles que l’imagerie par satellite est tout simplement stupéfiant. Cela nous aide à réécrire l’histoire. Nous sommes passés de la cartographie de quelques dizaines de sites antiques au cours d’une saison archéologique d’été à la cartographie de centaines, voire de milliers, de sites en quelques semaines. Avec les progrès de l'informatique et de l'intelligence artificielle, nous sommes sur le point d'atteindre les mêmes résultats en quelques heures.

Au cas où vous voudriez devenir archéologue et que vous craignez que nous, les archéologues, nous trouvions tout en premier, ne craignez rien. Connaître l'emplacement d'un site antique n'est que la première étape. Nous devons encore arpenter les sites sur le terrain, un processus connu sous le nom de vérification au sol, puis entreprendre des années de fouilles pour mieux comprendre ce qui est là. Et wow, avons-nous beaucoup de travail à faire.

Pour vous donner une idée de l’ampleur et de la rapidité avec laquelle ce domaine avance, j’ai gardé l’écriture de cette introduction jusqu’à la fin, afin d’inclure toutes les découvertes inédites faites avec les technologies satellitaires. Avec les chapitres terminés et édités, je pensais pouvoir m'en sortir avec un peu de temps mort entre les grandes annonces. Rêve, Parcak.

Dans une récente publication de Nature, une équipe dirigée par l'archéologue Jonas Gregorio de Souza a annoncé la découverte de 81 sites précolombiens jusque-là inconnus dans la région du bassin amazonien au Brésil, à l'aide d'images satellite et de relevés de terrain. Sur la base de leurs découvertes, ils ont estimé 1 300 autres sites datant de 1250 à 1 500 AD dans seulement 7% du bassin amazonien, avec potentiellement plus de 18 000 autres au total. Plus d'un million de personnes ont peut-être vécu dans des régions qui semblent aujourd'hui largement inhospitalières.

Leurs découvertes incluaient des centres cérémoniels, de grands monticules de plate-forme, des villages cerclés et des villages fortifiés dans le bassin supérieur du Tapajós, dans le centre-nord du Brésil, où peu d'archéologues s'étaient aventurés3. Ce qui est extraordinaire de cette découverte, c'est la quantité extraordinaire d'archéologues et d'autres pour acquis sur ce qui pourrait ou ne pourrait pas être là dans la forêt tropicale. Les données satellite ont permis à l'équipe d'archéologues de fouiller de vastes zones en quelques mois, alors que le travail aurait pris des décennies sur le terrain. Tout cela, dans un sous-champ qui existait à peine il y a 20 ans. Bien que le monde apprenne davantage, il reste encore beaucoup à faire dans la compréhension populaire. Dans une récente demande d’assurance voyage pour mon travail à l’étranger, on me cite un prix incroyablement élevé pour une année de couverture, supérieure à 50 000 dollars. Quand j’ai demandé pourquoi, l’équipe a admis qu’elle pensait que je voyageais dans l’espace à la recherche de ruines depuis les satellites. J'en ris encore.

Au moment où j'écris ces lignes, je télécharge une toute nouvelle image satellite de Gizeh, en Égypte, le site de la dernière merveille du monde antique. Qui sait si je trouverai quelque chose de jamais découvert là-bas. La principale chose que j'ai apprise est de s'attendre à l'inattendu. De nouveaux sites et fonctionnalités apparaissent là où vous n'aviez pas pensé auparavant, ou, dans des cas comme Giza, susceptibles de renverser les hypothèses de longue date sur les sites principaux et les périodes de temps. Dans les chapitres suivants, vous en apprendrez plus sur les projets qui l’ont fait.

Cartographier des sites depuis l'espace est amusant, mais les explorer est ce qui me fait remonter dans le temps, souvent des milliers d'années, à l'époque où les gens croyaient en différents dieux, parlaient des langues aujourd'hui éteintes et vivaient dans des endroits où on suppose qu'ils n'ont jamais été habités … mais ils étaient tous Homo sapiens sapiens. Comme nous.

En tant que telle, l'archéologie a le potentiel de nous inspirer une grande merveille en nous réunissant. Aujourd’hui, étant donné les conflits et les troubles dans le monde, cela est absolument nécessaire. Certaines personnes n’ont pas la chance d’éprouver ce sentiment de crainte en personne sur des sites antiques, mais j’espère que les histoires racontées ici donneront une idée non seulement de cela, mais aussi de tout ce que nous supposons à propos des ont parfois été, étant donné notre accès à des informations aussi fragmentées.

Il n’ya encore aucun article publié sur la question de savoir si la télédétection peut compléter le puzzle de ce que signifie être humain et comment éviter les pièges des grandes civilisations qui nous ont précédés. Tout ce que je peux dire, c'est qu'il y a une sagesse extraordinaire à apprendre des cultures précédentes. Cela m’a profondément façonné et me permet de placer les événements actuels dans le long arc de la perspective. Pendant plus de 300 000 ans, nos ancêtres ont migré sur la planète Terre, survivant et, dans certains cas, prospérant – étant créatif, audacieux, innovant et, bien sûr, destructeur.

Cette histoire d'archéologie spatiale, ses contributions à la recherche et les récits qu'elle nous aide à raconter n'introduisent que les possibilités de la science. L’ampleur de ces nouvelles histoires devrait cependant nous émerveiller et nous inspirer. Dans notre histoire sur Terre, les humains ont habituellement pénétré plus profondément dans l'inconnu; Alors que nous commençons à nous concentrer sur l'exploration de Mars et plus loin, nous pouvons imaginer 100 000 ans à compter d'aujourd'hui, quand des archéologues de l'espace littéral voyageront de planète en planète, explorant les vestiges de nos premiers efforts de peuplement dans d'autres galaxies.

L'origine de leur domaine sera dans de nombreuses années-lumière, mais les questions resteront proches de celles que nous posons aujourd'hui, à propos des personnes qui nous ont précédées. Les réponses importent beaucoup moins que ces questions. C’est peut-être un début de compréhension de ce qui nous rend humain: notre capacité à demander comment, où, quand, pourquoi et qui, et à créer les outils nécessaires pour apporter les réponses à la vie sur Terre, en regardant de l’extérieur.

Publié à l'origine sur Science en direct.