Ford et VW associent leurs efforts de conduite autonome


Volkswagen investit 2,6 milliards de dollars dans Argo AI, le développeur de voitures autonomes conduisant les efforts de Ford pour déployer un service de taxi autonome. En plus de renforcer les efforts de la robotique de VW, cet accord étend l’alliance naissante des constructeurs automobiles, qui comprend le développement conjoint de véhicules classiques, au monde à venir des voitures autonomes. L'investissement comprend 1 milliard de dollars en espèces sur une période non divulguée. VW va également fusionner sa filiale AID (conduite autonome intelligente), y compris ses 200 employés et la propriété intellectuelle qu’ils ont développée, avec Argo.

Alex Davies couvre les véhicules autonomes et autres machines de transport pour WIRED.

Cette décision n’est pas surprenante: lorsque les constructeurs automobiles ont annoncé leur alliance en janvier, ils ont annoncé que celle-ci couvrirait les collaborations sur les véhicules autonomes, ainsi que sur les voitures électriques et les services de mobilité. Les sociétés n’ont donné aucun détail ni calendrier, mais l’accord prévoit un plan pour que VW commercialise des véhicules autonomes sur le marché européen en utilisant le logiciel Argo.

Les deux sociétés ont déclaré que l'accord valait plus de 7 milliards de dollars à Argo, fondé fin 2016 par le vétéran de Google Bryan Salesky. Le personnel de l’AID compte environ 700 personnes et VW est un deuxième client important. Les deux seuls investisseurs d’Argo, Ford et VW, détiendront des parts égales, minoritaires dans la start-up, qui constitueraient la majorité. (Argo peut utiliser les fonds propres restants pour attirer des talents dans un espace très disputé.) De même, le conseil d’Argo passera de cinq à sept membres: deux de Ford, deux de VW et trois choisis par Argo.

Les employés de l’AID constitueront le noyau de la nouvelle aile européenne de la start-up, qui ira de pair avec ses centres d’ingénierie situés à Pittsburgh, Detroit et Palo Alto. Argo compte utiliser l’argent de VW pour alimenter la croissance, y compris son personnel, et un trésor de guerre est toujours utile pour les acquisitions.

VW suit Ford, General Motors et d'autres constructeurs automobiles qui ont abandonné l'idée de développer en interne une technologie entièrement autonome. (Bien que GM possède Cruise, cette entreprise opère de manière relativement indépendante, en dehors de la structure de R & D standard du constructeur et peut accepter des investissements extérieurs.) La pensée est simple: le logiciel nécessaire pour faire conduire une voiture dans des environnements urbains complexes a peu de points communs avec le type de codage commun dans l'industrie automobile. Il est difficile de trouver le talent qui y parvient, en particulier lorsque des sociétés comme Google, leurs frères et sœurs Waymo et Cruise, forment des équipes de milliers de personnes et qu’il est plus facile de faire participer de jeunes ingénieurs à une start-up avec équité qu’à un vieux constructeur. Lorsque Ford a annoncé son investissement de 1 milliard de dollars dans Argo en 2017, il est apparu tacitement que les propres ingénieurs du constructeur n’avaient pas progressé de manière significative dans la mise en place de son service de taxi robot en 2021.

Volkswagen avait précédemment travaillé avec Aurora, la société autonome dirigée par l’ancien patron de Salesky chez Google, Chris Urmson. Selon des reportages, Aurora avait rejeté le projet de VW d’acquérir cette startup l’année dernière, et le partenariat a pris fin peu de temps après le lancement de l’alliance entre Ford et VW. Mais compte tenu de la nouvelle relation étroite établie entre les constructeurs automobiles – ils développent conjointement des camionnettes et des fourgonnettes commerciales sur le marché en 2022, ainsi qu’un véhicule électrique en 2023 -, il est donc logique qu’ils travaillent avec le même développeur de logiciels audiovisuels.

Argo n’a pas montré grand-chose de sa technologie et a été généralement discret sur son approche du problème. Il est donc difficile d’évaluer ses progrès par rapport à ses concurrents. Mais Salesky a une profonde expérience dans l’espace, qui remonte au Défi urbain de 2007. Il a discrètement dirigé l’effort matériel de l’équipe de Google. En Europe, cependant, il devra relever le défi toujours difficile d’intégrer une équipe existante avec son propre logiciel.

Pour Ford au moins, ce déménagement a l'air bien. L’investissement de VW augmente la valeur de ses actions Argo et le cours de ses actions a augmenté aux nouvelles.


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