Frères Wright et le premier vol d'avion


Le premier vol d'avion des frères Wright, le 17 décembre 1903, n'a duré que 12 secondes et la nouvelle de l'exploit n'a été publiée que dans quatre journaux le lendemain matin. Pourtant, le vol pionnier de 37 mètres dans un avion fragile survolant Kitty Hawk, en Caroline du Nord, a eu un impact énorme sur le monde entier.

Les frères Orville et Wilbur Wright n’ont pas inventé le vol, mais leur savoir-faire les a aidés à créer l’équivalent d’une jeune entreprise du début du XXe siècle. Leur invention de le flyer, qui a été le premier avion à équipage, motorisé, plus lourd que l’air et (dans une certaine mesure) à vol contrôlé, a permis de rassembler des personnes et des idées comme jamais auparavant. En quelques décennies à peine, leurs idées ont conduit à la création de nouveaux aéronefs en guerre, à la diffusion de biens et de personnes pour la mondialisation, et ont conduit à des vols spatiaux, notamment premières personnes sur la lune, en 1969.

Des débuts modestes

L’intérêt pour l’aéronautique a explosé au 19e siècle, et l’atelier technique a finalement permis de rattraper l’intérêt séculaire de l’humanité pour la fuite. Avant les avions, les gens ont volé en ballons, dirigeables et planeurs – mais jamais dans quelque chose de plus lourd que l'air. Plusieurs scientifiques ont testé des planeurs au cours des années 1800, en remplissant des tableaux de données contenant des informations sur la portance et la traînée, mais aucun des planeurs ne fonctionnait sur une puissance autre que celle fournie par le vent. Un dirigeable à vapeur construit par Henri Giffard vola avec succès en 1852.

La première étape pour les frères Wright consistait à effectuer une recherche documentaire sur l'état des connaissances aéronautiques à l'époque. En 1899, Wilbur écrivit cette lettre à la Smithsonian Institution, demandant des copies de toutes les recherches effectuées:

"Chers Messieurs:
Je suis un enthousiaste, mais ce n’est pas une manivelle dans le sens où j’ai quelques théories sur la construction d’une machine volante. Je souhaite profiter de tout ce qui est déjà connu et, si possible, ajouter ma force pour aider le futur travailleur qui atteindra le succès final. "

Les frères ont étudié le vols deltaplane d’Otto Lilienthal et le travail de Sir Georg Cayley, fondateur de l’aérodynamique. Les Wrights ont choisi le cerveau d’Octave Chanute, un ingénieur qui avait travaillé à l’invention d’un avion et l’auteur du livre "Progress in Flying Machines" (Dover Publications, 1894).

Avec les bénéfices réalisés dans leur magasin de vélos, Wilbur (le visionnaire) et Orville (l'ingénieur) se sont mis au travail sur une machine volante. Les frères ont commencé par construire des cerfs-volants basés sur la mécanique de vol des oiseaux qu’ils avaient observés, puis par des planeurs habités.[[Les avions de demain, vision de la NASA sur les voyages aériens futurs]

Le premier vol

Quatre ans après la lettre humble de Wilbur, les Wrights étaient prêts à tester un avion propulsé par un moteur et une hélice. La conception du biplan était basée sur le planeur à biplan de Chanute.

Le 17 décembre 1903, Orville monta dans le cockpit primitif. Le Flyer a décollé du sol horizontal de Kitty Hawk et a volé pendant 12 secondes avant d'atterrir à 37 m (120 pieds) de distance. Kitty Hawk a été choisi pour ses vents constants, excellents pour tester les ailes et les planeurs, ainsi que pour décoller avec un avion sous-puissant. Bien que de fortes rafales de vent puissent être dangereuses, un bon vent debout constant permettait à un avion de décoller alors que sa propre puissance électrique ne l'enlèverait peut-être pas dans des conditions sans vent.

Les frères ont effectué quatre vols ce jour-là, le dernier volant à une distance de 260 m (852 pieds) et restant en altitude presque une minute, lançant le monde dans le monde. l'âge de l'aviation pour de bon.

Le premier vol des frères Wright.

(Crédit image: NASA)

De Kitty Hawk à l'espace

Lorsque les nouvelles de leur exploit chez Kitty Hawk ont ​​atteint les organes de presse, des inventeurs concurrents ont tenté d'utiliser leurs propres machines volantes dans des champs de maïs du monde entier.

C’est le gouvernement américain qui a encouragé la première fabrication en série de l’avion, reconnaissant le potentiel d’un puissant véhicule de reconnaissance et d’arme. Lorsque la Première Guerre mondiale a éclaté en 1914, il y avait un nouveau type de champ de bataille: le ciel. La technologie des avions s’est considérablement accélérée pendant la guerre et a été un pilier de l’économie de la guerre.

Dans les années 1930, quatre compagnies aériennes américaines transportaient des millions de passagers (principalement de la classe supérieure) à destination du pays, de l’océan Atlantique et, à la fin de la décennie, du Pacifique. Avec le début des services aériens commerciaux, le monde s’est ouvert de manière nouvelle, permettant aux gens de visiter des endroits qu’ils lisaient dans des livres.

L’aviation a également eu de profondes répercussions sur l’issue de la Seconde Guerre mondiale, de même que la guerre. Les avions transportaient des parachutistes de l’autre côté de la Manche et lâchaient la première bombe atomique. À la fin de la guerre, la fabrication d’avions avait contribué à placer les États-Unis à l’avant-garde de toutes les économies d’après-guerre dans le monde, où ils étaient restés jusqu’aux années 1970.

La naissance de l'ère des avions à réaction dans les années 1950, les premiers pas des astronautes américains sur la lune entre 1969 et 1972, et même les rêves d'entreprises de tourisme dans l'espace comme Virgin Galactic et les roquettes auto-atterrissantes de SpaceX tous ont leurs racines scientifiques dans le domaine de Kitty Hawk.[[X-Planes étonnants du X-1 au XV-15]

Un Wright Flyer est exposé au Smithsonian National Air and Space Museum de Washington, DC. En 2003, une réplique du Wright Flyer a tenté le même vol à Kitty Hawk à l'occasion du 100e anniversaire de l'accomplissement des Wrights, mais elle est tombée dans une flaque de boue. Les conditions étaient relativement calmes ce jour-là et Tom Poberezny, président de la Experimental Aircraft Association, qui a contribué à la construction de la réplique, dit Wired"Bien, si cela était facile, je suppose que tout le monde le ferait."

Un autre défi pour créer une réplique est que les frères Wright ont gardé les plans originaux secrets et que le célèbre Wright Flyer a été détruit peu de temps après son quatrième vol, par une rafale de vent. Orville a reconstruit le Flyer pour l'affichage, mais il est difficile de savoir si certaines parties du Flyer ont été recyclées dans d'autres avions. selon le musée de l'aviation EAA.

Ressources supplémentaires: