Il y a des Tardigrades sur la Lune. Maintenant quoi?



Les Tardigrades, qui vivent sur tous les continents de la Terre, vivent aussi (peut-être) sur la lune, à la suite du crash d'un lander lunaire transportant des milliers d'ours microscopiques.

Est-ce que l'un d'entre eux a survécu à l'impact? S'ils l'ont fait, qu'arrive-t-il maintenant?

Lorsque les tardigrades ont été placés sur la mission lunaire israélienne Beresheet, ils étaient dans un état tunique – déshydratés, leurs membres et leur tête joufflus étaient rétractés et toute activité métabolique était temporairement suspendue. Leur l'arrivée sur la lune était explosive de façon inattendue; L’atterrissage brutal de Beresheet le 11 avril a peut-être dispersé les microorganismes sur la surface lunaire.

Tubby tardigrades sont notoirement difficiles, mais les tardigrades de Beresheet étaient-ils assez robustes pour survivre à cet impact? Il est certainement possible que certains d'entre eux se soient rendus sur la lune intacts. Mais qu'est-ce que cela signifierait pour la Lune d'avoir ce que pourraient être des milliers de microbes de la Terre en tant que nouveaux habitants? Et qu'est-ce que cela pourrait signifier pour les tardigrades?

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Tout d’abord, y a-t-il une personne en difficulté pour avoir renversé accidentellement des tardigrades sur la lune? C'est une question compliquée, mais la réponse courte est non. Les agences spatiales du monde entier suivent un traité vieux de plusieurs décennies sur ce qui est permis de laisser sur la lune, et les seules interdictions explicites concernent les armes et les expériences ou les outils qui pourraient interférer avec les missions d'autres agences, selon la déclaration de 1967. Traité sur l'espace extra-atmosphérique.

Au cours des décennies qui ont suivi le traité, d'autres directives ont été créées qui reconnaissent les risques d'ensemencement de microbes terrestres dans d'autres mondes. Ces stipulations définissent les pratiques de stérilisation du matériel de mission pour éviter la contamination. Bien que les grandes agences spatiales se conforment généralement à ces règles, il n’existe pas d’entité unique chargée de les faire respecter au niveau mondial. Signalé précédemment.

Les scientifiques doivent encore trouver aucune preuve que la lune ait jamais organismes vivants hébergés (autres que les astronautes en visite et les auto-stoppeurs microbiens de la Terre) qui pourraient être menacés par des envahisseurs microscopiques. Cependant, la contamination pourrait avoir de graves conséquences pour les missions sur des planètes où la vie pourrait encore être retrouvée, comme Mars; Les experts suggèrent qu'une conséquence potentielle de la colonisation de Mars pourrait être la extermination de la vie microbienne indigène par exposition à des bactéries de la Terre.

Il est possible qu'avant même l'écrasement des Beresheet tardigrades sur la Lune, d'autres formes de microbes terrestres existaient déjà: bactéries intestinales dans des sacs abandonnés d'astronautes, a déclaré Mark Martin, professeur agrégé de biologie à l'Université de Puget Sound à Tacoma, dans l'État de Washington. .

"Je serais très surpris si vous ne pouviez pas faire la culture de certaines choses hors du centre de cette matière lyophilisée", a déclaré Martin à Live Science. "Surtout les spores-formateurs. Ils forment une couche externe très épaisse de leurs protéines de spores qui est connue pour les protéger contre la déshydratation, les radiations – une variété de choses."

Seul survivant

Les Tardigrades survivent à des conditions susceptibles de détruire la plupart des autres organismes; ils le font en expulsant l'eau de leur corps et en générant des composés qui scellent et protègent la structure de leurs cellules. Les créatures peuvent rester dans ce soi-disant état tunique pendant des mois et revivre malgré la présence d'eau. les scientifiques ont même ressuscité deux tardigrades de congélation de 30 ans en 2016.

En tant que tun, un tardigrade peut résister à l'ébullition, au gel, à la haute pression et même au vide de l'espace, l'Agence spatiale européenne (ESA) rapporté en 2008, après avoir envoyé des ours en eau sur orbite. Les rayons ultraviolets se sont avérés être la kryptonite des tardigrades, car peu de créatures ont survécu à une exposition totale aux rayons ultraviolets lors des expériences ESA.

Cela pourrait être une bonne nouvelle pour les tardigrades de Beresheet desséchées. S'ils atterrissent à un endroit sur la lune protégé des rayons UV, les créatures microscopiques pourraient avoir une chance de survivre, a déclaré Martin.

"Je suppose que si nous remontions dans l'année à venir, récupérions les débris et trouvions ces minuscules foudroyants et les mettions dans l'eau, quelques-uns d'entre eux reviendraient à la vie", a-t-il expliqué.

Mais tant que les tardigrades restent sur la lune, leurs chances de se réveiller spontanément sont faibles. Sans eau liquide, les créatures minuscules resteront dans un état tunique, et bien qu'il y ait des preuves de glace sur la lune, l'eau liquide est introuvable.

Même si les tardigrades lunaires rencontraient une certaine quantité d’eau liquide alors qu’ils étaient toujours sur la lune, sans nourriture, sans air et sans température ambiante modérée, ils ne dureraient pas très longtemps, Kazuharu Arakawa, chercheur tardigrade de l’Institute for Advanced Biosciences de Université Keio à Tokyo, a déclaré Live Science dans un email.

"Même si j'aimerais voir l'établissement de la République lunaire tardigrade, je ne pense pas que cela se produira", a déclaré Martin.

Publié à l'origine sur Science en direct.