La tempête tropicale Barry oppose la Nouvelle-Orléans à l'eau


Si tout fait pas très bien ce week-end, la tempête tropicale Barry s’introduira dans la ville de La Nouvelle-Orléans, entraînant avec elle (selon l’administration nationale des océans et de l’atmosphère) une onde de tempête mettant la vie en danger, des vents de 60 km / heure et 25 pouces de pluie. Barry est une brute lourde; les prévisionnistes s'attendent à ce qu'il s'y attarde.

La couverture précoce de la tempête imminente s'est naturellement concentrée sur l'état apparemment fragile des digues le long du Mississippi. Enflée par les inondations dans le Midwest ce printemps, le fleuve se trouve à près de 17 pieds au-dessus du niveau de la mer, et la NOAA s’attend à ce qu’il monte brièvement encore plus haut lorsque le fleuve répond à la vague de tempête de Barry. Mais la vraie inquiétude à la Nouvelle-Orléans en ce moment, et tout le long de la côte du golfe, est la pluviosité. Plus de deux siècles d’essais visant à contrôler le Mississippi au moyen d’ingénierie et de protection de la Nouvelle-Orléans contre les inondations et les tempêtes ont rendu la ville plus vulnérable aux intempéries, ce qui est exactement ce qui devient plus probable avec le changement climatique.

Les digues le long du Mississippi et de ses rivières qui se croisent, ainsi que les canaux de navigation et toutes sortes d’ingénierie, rendent le fleuve aussi important pour l’économie de l’Amérique du Nord que pour l’hydrologie du continent. Mais ils empêchent également les sédiments – la boue, en gros – de couler le long du fleuve et de reconstituer le delta, où il aurait formé des zones humides protectrices pouvant résister aux ouragans et aux ondes de tempête. Donc, pour assurer la sécurité des villes du Delta, le gouvernement a construit tout un autre système de digues, de barrières et de pompes pour empêcher les eaux pluviales de pénétrer.

Il est probablement utile de mentionner ici que la ville de la Nouvelle-Orléans siège au dessous de niveau de la mer, d'environ 14 pieds.

Les ouragans et les inondations sont, dans le langage de risque et de catastrophe, un danger. Grâce à la façon dont la Terre bouge dans l’espace, la mince bulle de gaz humide qui adhère à la planète et la maintient en vie s’agite aussi de temps en temps, au même endroit et à peu près au même moment de l’année. . UNE catastrophe, en revanche, se produit lorsqu'un danger survient réellement et intersecte avec ce que les humains ont construit ou ont laissé non préparé. Le changement climatique et la tentative séculaire d'apprivoiser le Mississippi et de protéger la ville à son embouchure font de la tempête tropicale Barry une catastrophe imminente.

Les Français fondèrent la Nouvelle-Orléans en 1718. Quatorze pâtés de maisons (chacun entouré d’un fossé de drainage) étaient tirés des zones humides situées entre le Mississippi et le lac Pontchartrain. Environ un an plus tard, la ville est inondée et les ingénieurs de la Nouvelle-Orléans sont entrés en guerre. Les ennemis étaient sur tous les flancs: la rivière, le lac et les ouragans qui frappaient chaque été du golfe du Mexique. La Nouvelle-Orléans a déployé des digues et des canaux, des défenses hydrogéologiques à la pointe de la technologie qui ont contenu le fleuve, le forçant toujours plus haut et plus étroit et coupant l’approvisionnement en limon qui reconstruisait le delta lorsque la mer l’érodait.

Pendant ce temps, la ville s'est asséchée et s'est asséchée pour devenir plus grande. Les zones humides se sont transformées en quartiers. Mais lorsque vous extrayez de l'eau de terres côtières boueuses et peu profondes, vous exposez à l'air la boue organique enfouie là-bas. Il s'oxyde et se désintègre. Le sol disparaît littéralement. Le pompage des eaux souterraines le dégonfle encore plus loin. Le Mississippi a rarement inondé la ville de son histoire, mais les tempêtes le font régulièrement.

La Nouvelle-Orléans a commencé à perdre cette guerre presque immédiatement; un ouragan en 1722 a balayé la plus grande partie de la ville de la carte. Ils l'ont reconstruit. Presque chaque année, les ouragans ont eu raison du lien croissant avec le commerce. Un rapport du gouvernement datant de 1852 prévoyait la construction de digues pour contenir la rivière, même si certains pensaient que, même dans ce cas, les digues rendraient les inondations plus rares, mais encore pires lorsqu'elles se produiraient. Une inondation de 1927 dans le Bas-Mississippi a tué 1 000 personnes et s'est accompagnée de tempêtes de pluie qui ont inondé la Nouvelle-Orléans proprement dite; c’est à ce moment-là que le Corps d’ingénieurs de l’armée américaine a pris la défense. Le Corps combat depuis le temps.

Ils – et nous, et tous les autres – devrions lutter contre le changement climatique. Les changements climatiques augmentent les risques de tempêtes, peut-être pas parce qu'ils sont de plus en plus fréquents (les chercheurs en discutent encore), mais parce que les tempêtes deviennent plus intenses. Elles grossissent plus rapidement et jettent plus d’eau. Il est possible que la forme même d’une ville, avec ses immeubles de grande hauteur et sa surface très peu perméable, aide à maintenir les tempêtes au-dessus de la tête, comme un marlin bleu pris sur une ligne. Ainsi, les conditions dans lesquelles le Corps a construit des systèmes de protection contre la pollution ne sont pas les conditions dans lesquelles vivent les villes du golfe du Mexique.

Selon de nouvelles prévisions sur l’endroit de la tempête, la montée des eaux ne fera pas monter les niveaux à plus de 19 pieds. C’est inhabituel, le collier est très élevé, mais ce n’est pas le cas en 1927. La vague pourrait toucher l’ensemble du littoral, quatre ou cinq États, voire jusqu’à trois pieds à certains endroits. Mais ce n’est pas le plus gros problème. "Cette onde de tempête va entrer et sortir d'ici une journée", a déclaré Kai Roth, hydrologue au centre de prévision du fleuve Lower Mississippi du Service météorologique national. "La principale préoccupation est simplement le volume énorme de précipitations qui va être produit par ce système."

Les protections naturelles ont disparu; les systèmes de protection fabriqués par l'homme ont tous leurs limites. Les murs gardent le Mississippi en échec, jusqu’à ce qu’ils ne le fassent pas. Les murs empêchent les tempêtes, mais aussi les précipitations. Les pompes sont censées s'en débarrasser, mais comme ce fut le cas plus tôt cette semaine, une tempête de pluie intense, de grande ampleur et à fort volume peut les submerger. «Chaque pluie, elle doit être soulevée par des pompes. Il ne va pas s’égoutter », déclare Bob Criss, hydrogéologue à la Washington University à St. Louis. "Il va se rassembler dans les quartiers les plus bas de la ville, et ils doivent lever chaque seau et le jeter par-dessus la digue."

Les chercheurs en changements climatiques font souvent la distinction entre atténuation – réduction des émissions de gaz à effet de serre – et adaptation. Ce dernier comprend tout, de la construction de digues à la construction d’infrastructures plus élevées, en passant par la construction, à la limitation de la construction à des endroits qui ne risquent pas d’être inondés ou brûlés.

La Nouvelle-Orléans a été fondée sur des adaptations aux conditions climatiques locales. Mais les adaptations n’ont pas été suivies. Le port de la Nouvelle-Orléans, septième en volume aux États-Unis, doit fermer pour faire face à des tempêtes de cette taille. Un projet mené à l'échelle de l'État en Louisiane cherche de plus grandes solutions pour restaurer le bassin hydrographique protecteur. C’est une bonne chose, mais cela doit aller de pair avec une réduction des émissions de carbone, sinon chaque nouvelle technologie sera tout simplement un recul. La Nouvelle-Orléans est l’une des plus anciennes villes d’Amérique du Nord, mais cela ne signifie pas pour autant qu’elle est immortelle.


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