L'augmentation de l'incidence du cancer peut refléter un «surdiagnostic»


Roxanne Nelson, RN, BSN
07 octobre 2019

La mortalité par cancer est en baisse, comme en témoignent plusieurs publications récentes.

Cependant, cette baisse de la mortalité ne s'est pas accompagnée d'une diminution de l'incidence du cancer.

Mais cela ne signifie pas nécessairement que le cancer augmente, a déclaré l’auteur principal d’une étude récemment publiée.

«L’incidence croissante ne reflète peut-être pas l’augmentation du nombre de cas de cancer, mais plutôt l’intensité croissante du diagnostic», explique H. Gilbert Welch, MD, MPH, du Centre de chirurgie et de santé publique du Brigham and Women's Hospital, à Boston, dans le Massachusetts.

"Alors que la plupart des gens pensent peut-être que l'augmentation globale de l'incidence du cancer reflète les dangers de notre environnement, elle reflète plutôt un danger de notre système de soins de santé", a déclaré Welch. Medscape Medical News. "Le surdiagnostic est la principale cause de l'incidence globale de la maladie, ce qui est un effet secondaire malheureux de notre volonté de dépister le cancer à un stade précoce."

Le surdiagnostic fait référence au phénomène par lequel des méthodes sophistiquées d’imagerie et d’autres méthodes de détection révèlent des cancers qui, dans de nombreux cas, ne seraient jamais apparus cliniquement. Welch a longtemps insisté sur ce sujet – par exemple, en 2016 NEJM article sur le surdiagnostic du cancer du sein issu du dépistage par mammographie.

Welch explore à nouveau cette question, avec deux collègues, dans une nouvelle étude publiée dans le numéro du 3 octobre 2007 de New England Journal of Medicine.

Cette fois, cependant, les auteurs ont utilisé une nouvelle approche pour illustrer le problème: ils ont examiné les "signatures épidémiologiques" pour divers types de cancer.

"L'incidence du cancer n'est pas une mesure fiable du fardeau du cancer", a déclaré Welch dans un communiqué. "L'augmentation de l'incidence ne reflète peut-être pas le nombre croissant de cas de cancer, mais bien le surdiagnostic. C'est un problème qui dure depuis des années, mais le présent document souligne que nous ne pouvons pas compter uniquement sur l'incidence du cancer."

Interprétation des tendances

Welch et ses collègues soulignent que les principaux objectifs de cet article sont de «permettre aux lecteurs de médecine générale d’interpréter les tendances des mesures de base du fardeau du cancer dans la population et de donner une idée de l’apparition réelle du cancer, du surdiagnostic et des avancées thérapeutiques».

Il est important de noter que les auteurs encouragent les lecteurs à ne pas interpréter les tendances de l'incidence du cancer isolément, mais à les considérer dans le contexte des tendances de la mortalité par cancer et des tendances de l'incidence de la maladie métastatique. Bien que l’incidence soit peu ambiguë lorsque l’incidence est stable, l’évolution de l’incidence nécessite une interprétation plus prudente.

Analyse des signatures épidémiologiques

Afin d'analyser les signatures épidémiologiques de différents cancers, Welch et ses collègues ont examiné les profils de mortalité et d'incidence de 1975 à 2015.

Les données sur la mortalité proviennent du Système national de statistiques de l’état civil et des données sur l’incidence des neuf registres originaux du SEER – Programme de surveillance, d’épidémiologie et de résultats finaux. L'incidence de la maladie métastatique a également été examinée, mais n'inclut que les cas où le patient présente pour la première fois des métastases.

L’équipe a ensuite classé les «signatures épidémiologiques» parmi les suivantes: souhaitables, indésirables ou présentant des signaux mitigés.

Les signatures souhaitables comprenaient les cas où une incidence stable signalait une véritable occurrence du cancer et où la baisse de la mortalité associée démontrait clairement des améliorations du traitement du cancer.

Un exemple cité est le lymphome de Hodgkin, qui a montré une diminution progressive de la mortalité avec le temps et une incidence généralement stable. Cela reflète une amélioration constante du traitement, notent les auteurs.

Un autre est le tabagisme et le cancer du poumon. Après que le tabagisme a été positivement associé au cancer du poumon et que les taux d'utilisation ont commencé à diminuer, le plus frappant à propos de ces signatures est que l'incidence et la mortalité évoluent ensemble, soulignent les auteurs. Pour les hommes et les femmes, la hausse et éventuellement la baisse du tabagisme ont été suivies par le même schéma pour le cancer du poumon.

"La plus grande force, de loin, pour réduire la mortalité par cancer est le recul du tabagisme", a déclaré Welch. "Ensuite, il y a un meilleur traitement."

Parmi les autres cancers présentant des signatures épidémiologiques «souhaitables», on peut citer la leucémie myéloïde chronique (LMC), où les traitements ont été améliorés rapidement, et le cancer de l’estomac, où un facteur de risque puissant (la bactérie) a diminué. Helicobacter pylori).

Cancers où le surdiagnostic joue un rôle

Les signatures épidémiologiques indésirables sont celles qui montrent une discordance entre la survenue et la mortalité ou suggèrent un surdiagnostic.

Par exemple, pour les cancers de la thyroïde et des reins, ainsi que pour les mélanomes, l'incidence rapportée est en augmentation mais la mortalité est restée stable. "La mortalité stable devrait être considérée comme un marqueur de la présence stable et réelle du cancer", soulignent les auteurs. "Bien qu'il soit possible qu'une mortalité stable résulte de la combinaison d'une augmentation de la fréquence du cancer et de l'amélioration du traitement, un tel contrepoids annuel aussi parfait des forces en présence serait une coïncidence remarquable."

Il est plus probable que ces signatures suggèrent un surdiagnostic, dans la mesure où des cancers qui n'étaient pas «destinés à causer la mort» ont été détectés.

La troisième catégorie de signaux mixtes est plus complexe et mise en évidence par les changements d’incidence des cancers du sein et de la prostate – les deux indiquant une incidence croissante et une mortalité en baisse, mais les deux cancers sont des cancers pour lesquels le dépistage a joué un rôle intensif.