Le système de lancement Supersize Space de la NASA pourrait être mis à mal


Ce n’est pas un secret Space Launch System de la NASA a du mal à respecter son calendrier. Ce lanceur de plusieurs milliards de dollars devrait transporter des êtres humains et des marchandises dans l'espace lointain. Le problème, c’est que l’agence s’est engagée à envoyer un avion américain sur la lune l’année prochaine. Le nouveau taxi lunaire de la NASA, appelé Orion, est presque prêt à partir. Mais sa course – la grande et gonflée SLS – est encore à des années de l'achèvement.

Mercredi matin, l’administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, a comparu devant le Comité du commerce, des sciences et des transports du Sénat américain pour discuter du leadership des États-Unis dans l’espace. Lors de son témoignage, il a révélé une tournure inattendue. Pour la première fois, Bridenstine a déclaré que l'agence envisagerait l'utilisation de fusées commerciales pour faire décoller sa capsule d'équipage. Pour la NASA, voyager dans l'espace lointain ne serait plus synonyme de SLS ou d'effondrement.

"Nous comprenons maintenant mieux la difficulté de ce projet", a-t-il expliqué. Avant le retrait du programme de navettes spatiales de la NASA, l'agence avait commencé à exposer sa vision de sa fusée de prochaine génération. En 2011, le développement de SLS a débuté. espère devenir la plus grande fusée du monde. Mais, année après année, l'agence a été critiquée pour ses lacunes et a dépassé ses objectifs budgétaires. Elle a été critiquée pour ses lacunes. Il s’agit plus d’un programme d’emploi à l’échelle de l’agence que d’un véritable voyage dans l’espace, et ce, jusqu’en 2017, lorsque la fusée a reçu un nouvel objectif: acheminer des astronautes vers la Lune.

Son lancement inaugural était prévu à l'origine pour 2018, mais cette date a rapidement glissé à 2019, puis à 2020, et les responsables ne sont même plus sûrs que ce calendrier est réalisable. Mais Bridenstine a déclaré au Congrès qu'il souhaitait que la NASA respecte ses délais. «Je veux être vraiment clair», a-t-il déclaré. «Je pense qu'en tant qu'agence, nous devons respecter notre engagement. Si nous vous disons, à vous et à d’autres, que nous allons lancer en juin 2020 autour de la lune, je pense que nous devrions nous lancer autour de la lune en juin 2020. "

Pour respecter ces délais, l'administrateur a reconnu que toutes les options, y compris les fusées commerciales, devaient être envisagées. Les commentaires de Bridenstine étaient inattendus; Depuis près de 10 ans, la NASA soutient une approche exclusivement SLS pour envoyer ses astronautes dans l'espace lointain. (À l’origine, l’agence avait limité ses partenaires commerciaux à ne pas envoyer d’équipages au-delà de l’orbite terrestre basse et retour.) Mais avec un calendrier extrêmement serré et de multiples problèmes techniques. [delays], (https://oig.nasa.gov/docs/IG-19-001.pdf), il est maintenant parfaitement clair que SLS ne sera certainement pas prêt à voler en 2020.

Au fil des ans, la destination d’Orion a changé de Mars à la Lune et même à la surface d’un astéroïde. Mais une chose était certaine: lors de la première incursion d’Orion au-delà de la Terre, une capsule sans équipage effectuerait un circuit de six jours sur la Lune; Bridenstine dit que cette mission pourrait être lancée au sommet d’une fusée commerciale. Baptisé Exploration Mission 1 (ou EM-1), il s’agissait également du voyage inaugural de SLS.

Le hic, c’est qu’Orion est trop lourd pour qu’un véhicule utilitaire actuellement utilisé le dépose en orbite lunaire. Bridenstine a reconnu cela dans son témoignage: «Le défi est de ne pas disposer actuellement d'une fusée capable de lancer Orion et le module de service européen autour de la lune." (Construit par l'Agence spatiale européenne, le module de service alimentera Orion pendant le vol.)

"C’est ce que le SLS est vraiment", at-il ajouté.

Au lieu de cela, Bridenstine a proposé que la mission se fasse par étapes. Premièrement, une fusée enverrait Orion et le module de service européen en orbite autour de la Terre; une deuxième fusée lancerait un étage supérieur séparément. Cette fusée à l'étage supérieur devrait rencontrer le duo en orbite et le propulser jusqu'à la lune. Mais ceci aussi est plus facile à dire qu’à faire, car la technologie de station d’accueil requise pour le retirer n’existe pas encore.

«D'ici juin 2020, nous devrons en faire une réalité», a déclaré Bridenstine à ce moment-là.

Mais Bridenstine n'a pas mentionné les fusées qui effectueraient une telle mission. Actuellement, seuls deux véhicules peuvent transporter de grandes quantités de fret dans l’espace: Falcon Heavy de SpaceX et Delta IV Heavy de United Launch Alliance.

Le Falcon Heavy, qui a fait ses débuts l’année dernière, n’a jusqu’à présent mis en orbite qu’une Tesla, tandis que le Delta IV Heavy a transporté une pléthore de charges utiles, y compris une version réduite du vaisseau spatial Orion en 2014. (The Heavy-Lift La fusée a lancé la capsule lors d’un voyage de quatre heures autour de la Terre à bord d’un vol expérimental appelé Exploration Flight Test-1).

Le passage à une fusée commerciale pour EM-1 porterait un coup dur au programme SLS, qui a été critiqué pour son budget énorme – estimé à 14 milliards de dollars – et son développement à la vitesse d'escargot. Mais avec les débuts du Falcon Heavy, sa raison d'être est devenue de moins en moins claire. (Un Falcon Heavy peut délivrer près de 141 000 livres sur une orbite terrestre basse, tandis qu'un Delta IV peut transporter 62 540 livres et un SLS théorique de 209 000 livres.)

La grande livraison: Si La NASA peut envoyer Orion dans l’espace à l’arrière de roquettes privées. Il est également probable que les futures missions avec équipage, qui étaient destinées à SLS, puissent le faire. (Bridenstine a indiqué au Congrès que l'agence examinerait la possibilité commerciale le plus rapidement possible.) Dans un discours prononcé lundi, l'administrateur a expliqué que d'autres éléments de la future passerelle lunaire, qui est essentiellement une mini station spatiale en orbite autour de la lune, pourraient également lancer sur des fusées commerciales.

Mais ce n’est pas le seul coup porté à SLS cette semaine. Lundi, le président a publié sa demande de budget pour 2020. Dans ce document, Trump proposait des réductions qui réduiraient le budget global de la NASA de 2%, soit 2,1 milliards de dollars. Les réductions comprennent l’arrêt du développement d’une deuxième version plus puissante de SLS; une demande qui dépouille la fusée de son plus grand atout: la capacité de levage.

Cependant, Bridenstine a souligné que le SLS était toujours nécessaire pour l’avenir du programme Orion et les ambitions de la NASA dans le domaine spatial. «La SLS, la plus grande fusée jamais construite dans l’histoire américaine, est un élément essentiel de ce que les États-Unis doivent construire », a-t-il déclaré devant une foule d'employés de la NASA au Kennedy Space Center lundi. "Nous avons besoin du SLS et de la capsule d'équipage d'Orion."

L’administration a également indiqué que la prochaine mission de la NASA sur la Lune de Jupiter, Europa, prévue pour 2023, devrait être lancée sur une fusée commerciale – un renversement du mandat du Congrès en 2015 qui stipulait qu’elle devait voler sur SLS. La proposition de budget stipule que l'utilisation d'une fusée commerciale permettrait à la NASA d'économiser plus de 700 millions de dollars, ce qui permettrait à l'agence de financer plusieurs nouvelles activités. (L'administration Obama a fait la même proposition, mais le Congrès l'a rejetée.)

Ces propositions privant SLS d’une grande partie de ses capacités, il ne reste plus qu’à une seule mission: lançant Orion directement sur l’orbite lunaire. Mais si la NASA peut lancer les composants de Gateway nécessaires, y compris Orion, sur des fusées commerciales, le cas de SLS devient de plus en plus usé.

Mis à jour le 3-14-19, 3h HE: L'histoire a été mise à jour afin de corriger le montant proposé par le président Trump pour réduire le budget de la NASA pour l'exercice 2020.


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