Les archéologues n'ont pas toujours besoin de creuser: ils ont des drones


Dans la matinée du 21 août – le jour de éclipse solaire – cinq archéologues et je me suis empilé dans deux VUS et j'ai conduit une heure au nord-ouest de Tucson, dans l'épais du désert de Sonoran. En sortant de la route, nous avons atteint une étendue jaune à l'intérieur du monument national de Forest Woodwood à travers une série de portes verrouillées. Nous avons apporté lunettes d'éclipse mais le quart de ruban du soleil n'était qu'un spectacle secondaire. Doug Gann l'archéologue qui dirigeait le voyage, nous avait amenés à l'emplacement d'un ancien village – et il allait voler un GoPro monté sur un drone.

Le soleil du désert semblait toujours plus aveuglant que jamais, mais pas à son drone. Gann, qui travaille à but non lucratif Archeology Southwest à Tucson, a voulu profiter de la lumière dimmer partielle de l'éclipse pour prendre de meilleures photographies: «Vous pouvez voir un peu plus de détails dans les zones ombrées», explique-t-il après avoir manœuvré le métier à emporter des centaines de photographies aériennes se chevauchant.

Mais il n'essayait pas seulement d'avoir de jolies photos. Plus tard, dans son bureau, Gann traiterait près de 700 photos avec des logiciels pour produire un modèle virtuel tridimensionnel du village où les gens connus sous le nom de Hohokam vivaient autrefois. Le logiciel calcule précisément la distance entre chaque point de l'image en utilisant la géométrie de base et les principes de la physique. "Si vous photographiez littéralement l'enfer, vous pouvez obtenir des résultats incroyablement précis", explique Gann. Cette technique d'utilisation de photographies pour créer des cartes 3-D, connues sous le nom de photogrammétrie, est à peu près aussi ancienne que la photographie elle-même. Mais les archéologues ne se sont jamais rendu compte de la façon dont ils peuvent l'utiliser au cours des dernières années.

Le paysage n'a pas été immédiatement marqué d'une signification culturelle. Nous avons parcouru un chemin d'un sinistre jaune lâche entre des filets de buissons de créosote accroupis et des cactus à figue épineuse. «Des signes clairs de surpâturage», a commenté Gann, se référant aux éleveurs industriels qui avaient l'habitude d'élever du bétail sur le terrain. Il y a plusieurs centaines d'années, lorsque les Hohokam vivaient dans la région, l'endroit était très différent. "C'était plus une prairie", explique l'archéologue Aaron Wright d'Archéologie du Sud-Ouest. Le Hohokam a planté du maïs, des haricots et de la courge à l'aide de canaux d'irrigation, et pendant l'été, ils ont cueilli des fruits de cactus, comme la figue violette. Nous les avons également choisis, brossant les épines sur nos chemises. Ils ont goûté légèrement doux de pastèque et ont été pleins de graines.

Au fur et à mesure que nous allions plus loin, il y avait: Sur la pente d'une petite colline, des rochers sombres empilés, gravés avec du blanc fané formes connues sous le nom de pétroglyphes. Les archéologues se disputent les détails, mais ils pensent que le Hohokam a sculpté l'art rupestre entre 600 et 1400 après J.-C. Gann trace la colline afin qu'il puisse finalement faire une exposition de réalité virtuelle pour une utilisation dans un musée ou une salle de classe.

(Haut): Une photo drone des Hopi ancestrales village d'Homol'ovi IV, un village datant de la seconde moitié du 13ème siècle, situé à Winslow, en Arizona.
(Bas): Un cap de l'écran d'un modèle virtuel 3D d'Homol'ovi IV construit en utilisant des photographies drone.

Doug Gann / Archéologie Southwest

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Gann construit également son interprétation, basée sur des données archéologiques, d'un village virtuel de Hohokam en utilisant des méthodes similaires. Lui et son équipe ont construit une maison en forme de bois de style Hohokam en bois à l'extérieur de Tucson, ont photographié le modèle avec leur drone et en ont créé un modèle virtuel. Ils vont recouvrir la maison virtuelle sur un paysage de village virtuel comme SimCity d'un archéologue, qu'il pourrait utiliser dans une exposition au Arizona State Museum. "Ce sera une façon vraiment passionnante d'enseigner les sujets et de visualiser les données", dit Gann.

Il partage certains de ses modèles avec des membres de la communauté O'odham, un groupe de plusieurs tribus amérindiennes dans la région qui appellent Hohokam leurs ancêtres. ("Hohokam" signifie "ceux qui sont allés" dans la langue O'odham.) Bernard Siquieros, conservateur de l'éducation au Centre culturel et musée de la nation Tohono O'odham et un membre de la nation Tohono O'odham, pense que les modèles 3-D peuvent aider les enfants de sa communauté à se sentir plus connectés à leur histoire. «Il est difficile d'expliquer, en particulier pour les jeunes, les types de logements que nos ancêtres ont construits», dit-il. "Cela apporte à la vie des choses qui ne sont plus là."

Mais pour les archéologues, ces modèles ne sont pas seulement un outil éducatif. D'une part, il permet de documenter une fouille beaucoup plus facile. "Lorsque nous fouillons quelque chose, nous devons le détruire", explique l'archéologue Jason Ur de l'Université de Harvard. "Il ne peut jamais être fait une deuxième fois, donc c'est vraiment une énorme obligation éthique d'enregistrer les choses très bien." Maintenant, vous pouvez obtenir un journal précis en volant simplement un drone en tête.

Ils utiliseront également les modèles 3-D pour poser de nouveaux types de questions. Par exemple, Ur a déterré des restes de maisons anciennes: «un tas de boue fondu», dit-il, sous des champs de grains dans la région du Kurdistan en Irak. Il envisage de mesurer le volume de ces piles de boue à l'aide de drones. "Quand une maison de briques de boue s'effondre, combien contribue-t-il à ces piles géantes? Pouvons-nous commencer à distinguer le nombre de personnes qui y vivaient et pour combien de temps? ", Dit Ur. Wright veut prendre des gros plans de l'art rupestre de Hohokam pour calculer la quantité de pierre qu'ils ont retirée. Il a remarqué que certaines sculptures sont profondes et soigneusement gravées, tandis que d'autres images sont peu profondes et faibles. À partir de ces mesures, il pourrait déterminer si certains symboles étaient plus importants pour le Hohokam.

Il peut sembler un ruban de mesure glorifié. Mais les seules données froides et rigoureuses dont disposent les archéologues sont leurs artefacts, et ils doivent faire autant d'informations que possible. Il est incroyablement difficile de déduire le comportement humain des éclats de poterie ou de tas de boue. Les O'odham racontent des histoires sur l'art rupestre: Siquieros se souvient d'un homme qui utilise les glyphes pour trouver de l'eau près d'un canyon, que Wright utilise parfois pour conduire ses questions de recherche. Les histoires sont également un rappel que les Hohokam étaient des personnes réelles, pas une idée archéologique abstraite. "Les archéologues se préoccupent des données et de l'information", explique Wright. "Nous essayons d'être des scientifiques. Mais dans ce processus, nous pouvons perdre de vue la vraie qualité humaine du passé."

La plupart du temps, cependant, les archéologues ne peuvent pas définir définitivement conclusions sur les gens, seuls les objets. "Nous n'étudions pas vraiment les gens; nous examinons ce que les gens ont laissé derrière ", explique Wright. Les archéologues doivent interpréter les données dans une certaine mesure pour tirer une idée significative des personnes. Ils ne comprennent peut-être jamais pourquoi les Hohokam ont sculpté ces formes sur des rochers sur le côté de cette colline, mais pour aller n'importe où, ils ont besoin de tous les outils qu'ils peuvent obtenir.