Pourquoi la communauté scientifique s'énerve-t-elle de savoir qui a remporté un Nobel – et qui ne l'a pas fait?


le Prix ​​Nobel de physique Cette année, deux axes de recherche très différents ont été abordés – et nous avons dansé autour de grands problèmes de société, tout en célébrant un travail distingué.

Le prix a été divisé pour honorer les recherches en cosmologie explorant la matière noire et la découverte de planètes en orbite autour d’autres étoiles. Mais le prix Nobel est attribué à des chercheurs individuels, et c’est là que les choses semblent s’être un peu collées cette année. (Le prix Nobel a été politique dans beaucoup d'autres années également, et il n'est pas surprenant que la politique soit de nouveau entrée dans l'arène en 2019.) Des deux côtés de l'honneur, les gens se sont inquiétés de savoir qui était et n'était pas reconnuet ce que cela dit de la science moderne.

"Quand nous posons ce genre de questions, ce n'est pas que ces personnes ne le méritaient pas, mais de qui d'autre ne parlions-nous pas qui auraient mérité cela", Kalpana Shankar, professeur d'études en information et communication à l'University College Dublin en Irlande, a déclaré Space.com. "Souvent, les gens qui devraient obtenir un crédit pour cela ne l'ont pas, et Nobels et d'autres prix importants ne sont pas à l'abri de la politique de cela."

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Le prix Nobel de physique de cette année est un peu étrange à première vue, en ce sens qu'il reconnaît deux thèmes de recherche très différents. L'Académie royale suédoise des sciences, qui a décerné le prix Nobel, a rejoint les deux axes de recherche de la cosmologie et des exoplanètes en honorant ce qu'elle décrit comme "des contributions à notre compréhension de l'évolution de l'univers et de la place de la Terre dans le cosmos".

C'est poétique, mais ce n'est peut-être pas ce que vous attendez de l'Académie.

Et les prix Nobel vont à des scientifiques individuels et vivants, et non à des sujets de recherche. Ainsi, cette année, la moitié de la bourse a été remise à James Peebles, cosmologiste à l’Université de Princeton, qui a étudié la matière noire; et l'autre moitié étant divisée entre Michel Mayor et Didier Queloz, deux astronomes basés à l'Université de Genève et l'Université de Cambridge au Royaume-Uni, qui ont découvert la première exoplanète en orbite autour d'une étoile semblable au soleil.

Prenons la première moitié en premier. Peebles a commencé ses recherches sur la cosmologie physique théorique au milieu des années 1960, à la recherche d'indices sur ce qui avait façonné l'univers juste après le Big Bang. Il a trouvé ces indices dans le fond de micro-ondes cosmique (souvent surnommé la photo de bébé de l'univers), qui montre de petites différences spatiales de température.

L'Académie élabore un document de base scientifique explorant le raisonnement des membres pour l'attribution. Dans document de cette annéeLe comité a écrit dans un article de 1965, écrit par Peebles, selon lequel la matière noire est nécessaire à la formation des galaxies et marque "le moment où la cosmologie se prépare à devenir une science de la précision et un outil de découverte de la physique nouvelle".

Les scientifiques qui ont exploré les concepts généralement appelés matière noire et énergie noire – deux phénomènes mystérieux qui composent la grande majorité de l'univers – figurent depuis des années sur la liste des parieurs du Nobel de physique.

Mais le nom le plus fréquemment suggéré était celui de Vera Rubin, astronome décédé en 2016 et dont les travaux ont été référencés une fois dans l'exploration du travail de Peebles dans le document de référence scientifique.

Pendant des années avant sa mort, les experts du prix Nobel ont souligné l'omission du comité de préférer la recherche expérimentale au travail théorique, mais cette année, la théorie semble avoir triomphé et ce contraste est frappant.

"Bien que j'espère avoir une longue carrière distinguée comme celle de Jim Peebles, il est dommage que le comité du prix Nobel ait refusé de donner à Vera Rubin le prix pour avoir trouvé le premier preuves concrètes de matière noireEt maintenant, elle est morte et inéligible à le recevoir pour toujours », a écrit dans un courriel à Space.com Chanda Prescod-Weinstein, astrophysicienne et professeure d’études féminines à l’Université du New Hampshire.

"Pendant ce temps, les hommes qui ont dirigé l'équipe qui a découvert l'accélération cosmique, souvent appelée" énergie noire ", l'ont emportée il y a des années, alors qu'elle était encore en vie", a poursuivi Prescod-Weinstein. "La barre réservée aux femmes pour recevoir le prix en cosmologie et en physique des particules semble presque infiniment plus élevée que pour les hommes."

Les rumeurs sur le prix et le rebut de Rubin semblent être devenus assez forts pour que Thomas Zurbuchen, administrateur adjoint de la Direction de la mission scientifique de la NASA, intervienne sur Twitter. "J'espère aussi que cela serait venu plus tôt pour que le Dr. Rubin puisse être inclus" il a écrit aujourd'hui. "Son travail a fondamentalement changé notre façon de penser de l'univers."

Seules trois femmes ont déjà remporté le prix Nobel de physique et chacune a partagé cet honneur avec deux collègues masculins: Marie Curie en 1903 pour les travaux sur les radiations, Maria Goeppert-Mayer en 1963 pour les travaux sur les structures nucléaires et Donna Strickland pour les travaux sur les lasers optiques. Les scientifiques de couleur sont encore plus absents des lauréats.

Les gagnants reflètent l'histoire de la manière dont les systèmes de pouvoir dans la science profitent traditionnellement aux hommes blancs, que ce soit délibérément ou accidentellement. "Nous ne connaissons pas la politique derrière la raison pour laquelle les gens sont choisis, nous savons juste que maintes et maintes fois, les femmes (et) les personnes de couleur sont écrites de l'histoire", a déclaré Shankar.

Représentation artistique de la planète 51 Pegasi b tourne autour de son étoile.

Représentation artistique de la planète 51 Pegasi b tourne autour de son étoile.

(Crédit image: NASA / JPL-Caltech)

Parfois, ils sont littéralement écrits en dehors de l'histoire, et la seconde moitié de la reconnaissance du prix Nobel de cette année sert indirectement de rappel inquiétant de cette réalité.

Le maire et Queloz ont été honorés pour la découverte d'une planète baptisée 51 Pegasi b, qu'ils ont décrite dans un article publié en 1995. Ce n'était pas la première découverte d'exoplanète – ces planètes ont gravité autour d'un pulsar et étaient beaucoup plus étrangers sur tous les fronts.

Au lieu de cela, 51 Pegasi b a été la première planète découverte en orbite autour de la sorte de corps que nous considérons réellement comme une étoile, plutôt qu'en orbite autour des restes d’une étoile qui a explosé. Le maire et Queloz ont examiné la lumière émise par l'étoile en question et ont mesuré les changements minimes dans cette lumière causés par la gravité de la planète, ce qui a créé légères manœuvres dans la distance de l'étoile de la Terre.

À ce jour, les scientifiques ont repéré plus de 4 000 planètes en orbite autour d’autres étoiles. L’académie aurait donc toujours dû faire preuve de discernement dans la sélection des personnes à honorer sur le terrain. Les noms parfois proposés dans ce groupe sont Geoff Marcy et Paul Butler, qui ont bientôt corroboré les observations du maire et de Queloz et qui se sont avérés avoir déjà recueilli des données similaires sur le 51 Pegasi. D'après une interprétation qui permettait aux planètes massives tournant autour de leurs étoiles, Marcy et Butler ont rapidement identifié 70 des 100 premières exoplanètes découvertes, selon la NASA.

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Les recherches de Marcy et Butler avaient également été flotté dans les pools de prédiction Nobel et est mentionné trois fois dans la discussion du document de base scientifique sur les recherches menées par le maire et Queloz. Mais ils n'ont pas été inclus dans la citation. Et cela pourrait être pour une raison particulière: en 2015, L'institution de Marcy enquêtée près d'une décennie d'accusations d'inconduite sexuelle à son encontre. Marcy a démissionné lorsque le matériel de l'enquête a été rendu public.

"Etant donné que le prix a été attribué à deux chercheurs en exoplanètes, il semble qu'une partie de l'histoire soit racontée ici: ils ont snobé Geoff Marcy, qui aurait engagé dans une inconduite sexuelle Prescod-Weinstein a écrit à Space.com à l’intention des étudiants depuis des décennies. Je crois aux victimes, dont certaines comptent parmi mes amis. Bien que je sois heureux que le comité établisse des normes éthiques concernant les hommes qui seront reconnus, ils peuvent peut-être aussi envisager l’éthique consistant à ignorer de manière persistante les contributions des femmes au terrain ainsi que celles des hommes qui ne sont pas blancs. "

Les complications causées par les deux aspects du prix Nobel de physique de cette année témoignent des défis systémiques persistants dans la communauté scientifique en général et dans les différentes disciplines. Rubin a fait face à des obstacles systémiques dirigés contre elle le genre tout au long de sa carrière.

Rubin a persisté, mais les recherches montrent que beaucoup de les femmes et les gens de couleur quittent la science en raison de la discrimination, du harcèlement et d’autres problèmes de pouvoir et de partialité. Chacun de ces chercheurs potentiels avait le même potentiel individuel que les lauréats du prix Nobel au début de leur carrière, mais leurs travaux ne seront jamais publiés, et encore moins considérés pour ce type de distinction.

"Cela est devenu normal que ce soient les hommes âgés, les hommes blancs qui obtiennent le plus de crédit, en particulier les gros prix et ce genre de choses", a déclaré Shankar. "Je pense que nous devons parler du fait que lorsque trois hommes plus âgés gagnent un prix, ceux-ci ne sont pas représentés dans ce prix."

Envoyez un courriel à Meghan Bartels à mbartels@space.com ou suivez-la. @meghanbartels. Suivez nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook.

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(Crédit image: magazine All About Space)