Quel est l'impact de la nouvelle politique sur les tissus fœtaux sur la recherche médicale?


L'annonce faite cette semaine que le gouvernement fédéral modifie sa politique sur l'utilisation de tissu fœtal humain dans la recherche médicale est conçue pour plaire aux groupes anti-avortement qui ont fermement soutenu le président Donald Trump.

Mais cela pourrait compromettre les recherches médicales prometteuses et retarder les tentatives de lutte contre des maladies dévastatrices telles que le VIH, la maladie de Parkinson et le diabète, ont déclaré des scientifiques américains.

En vertu de la nouvelle politique, les employés des Instituts nationaux de la santé (NIH) ne mèneront plus de recherches sur les tissus fœtaux humains obtenus après un avortement volontaire, après avoir utilisé le matériel dont ils disposent. Les responsables ont également immédiatement cessé de financer un contrat pluriannuel à l'Université de Californie à San Francisco, utilisant des tissus fœtaux humains chez des souris pour la recherche de traitements anti-VIH.

Les projets financés par le gouvernement fédéral dans d'autres instituts de recherche utilisant du tissu fœtal peuvent continuer jusqu'à l'expiration de leur subvention. Cependant, le renouvellement de ces projets et les futures propositions devront passer par un nouveau processus d’éthique afin d’obtenir un financement. On ne sait pas encore quelles normes ce processus impliquera ni si de telles expériences pourront se dérouler sous le parrainage du gouvernement.

Le changement a été accueilli avec enthousiasme par les opposants à l'avortement, qui ont depuis longtemps une recherche sur les tissus du fœtus. De nombreux scientifiques avaient un point de vue très différent.

Voici quelques réponses aux questions sur le sujet.

Q: À quoi se réfère exactement la recherche sur les tissus fœtaux?

Le tissu fœtal est tout tissu ou organe provenant d'un fœtus qui a été fécondé au moins huit semaines plus tôt. (Tout ce qui est plus jeune que cela s'appelle un embryon.)

La déclaration du ministère de la Santé et des Services sociaux fait référence à plusieurs reprises au "tissu fœtal humain issu d'avortements volontaires".

Les chercheurs utilisent généralement le tissu fœtal provenant d'avortements volontaires plutôt que les fausses couches, car celles-ci résultent souvent d'anomalies chromosomiques ou d'autres anomalies du développement qui pourraient rendre le tissu impropre à la recherche.

Q: À quoi sert la recherche sur les tissus fœtaux?

Ces cellules sont moins spécialisées que les cellules adultes et peuvent être cultivées facilement, ce qui les rend utiles pour la recherche. Les tissus fœtaux ont été utilisés dans de nombreux types de recherche médicale, notamment la mise au point de vaccins contre la poliomyélite, la rougeole et d’autres maladies, ainsi que de thérapies permettant de traiter la maladie de Parkinson, le diabète, la polyarthrite rhumatoïde et de prévenir la transmission du VIH.

Certains chercheurs ont greffé des tissus fœtaux sur des souris, créant ainsi des "souris humanisées" dotées d'un système immunitaire et d'une formation de sang.

Les tissus foetaux aident les chercheurs à mieux comprendre les anomalies congénitales et le développement des tissus humains. Selon une lettre adressée au secrétaire de HHS, Alex Azar, en décembre dernier, 70 organisations se sont exprimées pour soutenir la poursuite de la recherche sur les tissus fœtaux, en expliquant comment le virus Zika traverse le placenta et affecte le développement du cerveau humain.

Q: Existe-t-il des règles concernant l'utilisation de tissu foetal?

Des règles fédérales strictes régissent la collecte et l'utilisation de tissus foetaux humains. Il est interdit par la loi à quiconque d'accepter le paiement de tissus foetaux humains, à l'exception des montants raisonnables associés aux coûts d'acquisition, de stockage ou autres. Certaines dispositions exigent également que les femmes donneuses de tissus fœtaux à des fins de recherche fournissent un consentement éclairé et interdisent aux médecins de modifier le moment ou la méthode d'un avortement pour obtenir des tissus fœtaux.

Q: Cela a-t-il toujours été aussi controversé qu'aujourd'hui?

Pas vraiment. Le niveau de controverse autour de la recherche sur les tissus fœtaux croît et diminue. La recherche sur les tissus fœtaux humains est effectuée aux États-Unis depuis les années 1930 et les NIH financent ce type de recherche depuis les années 1950. Un tel financement a toutefois été interdit pendant une partie du mandat des présidents Ronald Reagan et George H.W. Buisson. L'argent fédéral a été rétabli grâce à un soutien bipartite dans un projet de loi de 1993 visant les NIH. Parmi les soutiens de cet effort, il y avait de puissants opposants à l'avortement, tels que le sénateur Strom Thurmond (R-S.C.), Qui ont soutenu que la recherche pourrait aider des personnes – comme sa fille – atteintes de diabète.

Les NIH ont consacré 115 millions de dollars à la recherche sur les tissus fœtaux humains en 2018, soit une infime fraction des 14 milliards de dollars dépensés pour la recherche clinique dans son ensemble. Selon HHS, les NIH financent actuellement environ 200 projets utilisant du tissu foetal.

Le tissu fœtal est redevenu un sujet brûlant en 2015 avec la publication de vidéos falsifiées, discréditées par la suite, censées montrer aux responsables de Planned Parenthood des politiques en matière de don de tissus et de remboursement. L’automne dernier, l’administration Trump a annoncé qu’elle procédait à un examen de toutes les recherches portant sur les tissus foetaux afin de s’assurer de leur compatibilité avec les lois et règlements en vigueur.

Q: N'y a-t-il pas d'alternatives efficaces?

Cela dépend de qui vous demandez. Les opposants à la recherche sur les tissus fœtaux soulignent plusieurs autres options possibles, notamment des cellules de singe ou de hamster pour les vaccins, ainsi que du sang prélevé après la naissance sur des cordons ombilicaux riches en cellules souches hématopoïétiques. Ils suggèrent également l'utilisation de cellules souches adultes et d '"organoïdes" – des cellules artificiellement développées qui imitent quelque peu les organes.

"Pourquoi continuons-nous à nous concentrer sur ces modèles archaïques alors que de nouvelles alternatives plus performantes sont disponibles?" a demandé Tara Sander Lee, chercheuse principale et directrice des sciences de la vie à l'Institut Charlotte Lozier, qui s'oppose à la recherche utilisant des tissus foetaux issus d'un avortement volontaire.

Elle a suggéré que l'utilisation de tissus provenant d'une fausse couche pourrait constituer une alternative acceptable à l'utilisation de tissus provenant d'un fœtus avorté, car «elle découle d'une mort naturelle et non d'un meurtre intentionnel de l'enfant».

La lettre des chercheurs à Azar en décembre appelait "manifestement incorrecte" d'autres cellules susceptibles de remplacer les tissus foetaux.

"L'étude des tissus foetaux humains fournit aux chercheurs des informations incomparables sur la manière dont les anomalies congénitales se produisent et sur la manière de les prévenir, ainsi qu'une fenêtre sans précédent sur la complexité du développement des tissus humains", indique la lettre.

Sally Temple, directrice scientifique de l'Institut des cellules souches neurales, ancienne présidente de la Société internationale pour la recherche sur les cellules souches, a déclaré que bien que ces autres types de cellules soient prometteuses, elles ne sont pas prêtes pour le prime time.

«L’utilisation des cellules souches suscite beaucoup d’enthousiasme et nous explique comment utiliser des organites tridimensionnelles», a déclaré Temple. Mais les organoïdes n'ont pas le même arrangement cellulaire ni le même réseau de vaisseaux sanguins. "Les organoïdes ne peuvent pas imiter les vrais tissus", a-t-elle déclaré.

"Si nous voulons comprendre comment les tissus sont fabriqués chez l'homme, vous devez vraiment avoir accès à du tissu humain", a-t-elle ajouté. "Cela vous rend tellement nerveux que les scientifiques ne sont pas entendus."