Qu'est-ce que Blockchain? Le guide complet WIRED


En fonction de qui vous demandez, les blockchains sont soit l’innovation technologique la plus importante depuis Internet, soit une solution à la recherche d’un problème.

La blockchain originale est le grand livre décentralisé derrière le bitcoin de monnaie numérique. Le grand livre est constitué de lots de transactions liées appelées blocs (d'où le terme blockchain) et une copie identique est stockée sur chacun des quelque 60 000 ordinateurs constituant le réseau Bitcoin. Chaque modification apportée au registre est signée de manière cryptographique pour prouver que la personne qui transfère des pièces de monnaie virtuelles est le propriétaire réel de ces pièces. Mais personne ne peut dépenser ses pièces deux fois, car une fois qu'une transaction est enregistrée dans le grand livre, chaque nœud du réseau le saura.

Qui a ouvert la voie aux blockchains?

DigiCash (1989)

David Chaum a fondé DigiCash dans le but de créer un système de devise numérique permettant aux utilisateurs d'effectuer des transactions anonymes et introuvables. C'était peut-être trop tôt pour son époque. Il a fait faillite en 1998, au moment même où le commerce électronique commençait à prendre son envol.

E-Gold (1996)

E-gold était une monnaie numérique adossée à de l'or véritable. La société était en proie à des problèmes juridiques, et son fondateur, Douglas Jackson, a finalement plaidé coupable d’avoir exploité un service de transfert d’argent illégal et de complot en vue de commettre du blanchiment d’argent.

B-Money et Bit-Gold (1998)

Les cryptographes Wei Dai (B-money) et Nick Szabo (Bit-Gold) ont chacun proposé des systèmes monétaires décentralisés distincts mais similaires, avec une offre limitée de monnaie numérique distribuée aux utilisateurs de ressources informatiques.

Ripple Pay (2004)

Maintenant, une crypto-monnaie, Ripple a commencé comme un système permettant d’échanger des reconnaissances de dette numériques entre des parties de confiance.

Preuves de travail réutilisables (RPOW) (2004)

RPOW était un prototype de système d'émission de jetons pouvant être échangés avec d'autres en échange d'un travail intensif en informatique. Il a été inspiré en partie par Bit-gold et créé par Hal Finney, le deuxième utilisateur de Bitcoin.

L'idée est à la fois de savoir comment chaque unité de la monnaie virtuelle est dépensée et d'empêcher toute modification non autorisée du grand livre. Le résultat: aucun utilisateur de bitcoin n'a à faire confiance à quelqu'un d'autre, car personne ne peut tromper le système.

D'autres monnaies numériques ont imité cette idée de base, essayant souvent de résoudre les problèmes perçus avec le bitcoin en construisant de nouvelles crypto-monnaies sur de nouvelles chaînes de blocs. Mais les défenseurs ont saisi l'idée d'une base de données décentralisée et sécurisée par cryptographie pour des utilisations au-delà de la monnaie. Ses plus gros boosters pensent que les blockchains peuvent non seulement remplacer les banques centrales, mais aussi inaugurer une nouvelle ère de services en ligne qu'il serait impossible de censurer. Les avocats disent que ces applications du nouvel âge seraient plus responsables devant les utilisateurs et qu’elles échappaient au contrôle de géants de l’Internet tels que Google et Facebook.

À moins, bien sûr, que Facebook ne s'enfuie avec l'idée même. En juin, Facebook a annoncé Libra, une nouvelle blockchain qui prendra en charge une monnaie numérique. Contrairement aux milliers de personnes qui gèrent des nœuds Bitcoin, il sera contrôlé par une association composée d'une centaine d'entreprises et d'ONG. La Balance représente certainement un défi pour les banques centrales, notamment parce qu’il s’agit d’un système monétaire sous contrôle privé qui s’étendra sur toute la planète. Mais remplacer le gouvernement par des entreprises n’est pas exactement la révolution que les enthousiastes imaginaient faire de la blockchain. Jusqu'à présent, la communauté crypto est divisée sur le point de savoir si la Balance est une bonne chose. Certains voient dans les efforts de Facebook une corruption d’une technologie conçue pour vous assurer de ne pas faire confiance aux autres utilisateurs, ni à aucune autorité centrale. D'autres le célèbrent comme le moment où la blockchain se généralise.

D'autres blockchains dits «privés», comme la Balance, gagnent en popularité. Les grandes sociétés de services financiers, y compris JP Morgan et Depository Trust & Clearing Corporation, expérimentent des chaînes de blocs et des technologies analogues à celles-ci pour améliorer l'efficacité des actions et autres actifs. Les négociants achètent et vendent des actions rapidement en utilisant la technologie actuelle, bien sûr, mais le processus en coulisse de transfert de la propriété de ces actifs peut prendre des jours. Certains technologues pensent que les chaînes de blocs pourraient aider.

Les blockchains ont également des applications potentielles dans le monde apparemment ennuyeux de la conformité d'entreprise. Après tout, stocker des enregistrements dans un grand livre immuable est un très bon moyen d’assurer aux auditeurs que ces enregistrements n’ont pas été altérés. Cela pourrait être bon pour plus que de simplement attraper des fraudeurs ou des fraudeurs. Walmart, par exemple, utilise une chaîne de chaînes développée par IBM pour suivre sa chaîne d'approvisionnement, ce qui pourrait l'aider à localiser la source de contaminants alimentaires. De nombreuses autres expériences ont vu le jour: le vote sur la blockchain. Registres fonciers. Véhicules d'occasion. Immobilier. Contenu en streaming. D'où la phrase «xxx sur la blockchain» en tant que fourre-tout pour le cycle de battage médiatique persistant. La question est de savoir si une organisation (par exemple Walmart) a le contrôle des données, a-t-elle vraiment besoin de la blockchain?

Il est trop tôt pour dire quelles expériences resteront. Mais l'idée de créer des bases de données inviolables a attiré l'attention de tous, des technophiles anarchistes aux banquiers prétentieux.

La première blockchain

Le logiciel Bitcoin original a été mis à la disposition du public en janvier 2009. Il s'agissait d'un logiciel open source, ce qui signifiait que tout le monde pouvait examiner le code et le réutiliser. Et beaucoup ont. Au début, les amateurs de blockchain cherchaient simplement à améliorer Bitcoin. Le litecoin, une autre monnaie virtuelle basée sur le logiciel bitcoin, cherche à offrir des transactions plus rapides.

Namecoin, un système d’enregistrement de noms de domaine ".bit", a été l’un des premiers projets à réutiliser le code bitcoin afin de l’utiliser à des fins diverses. Le système traditionnel de gestion des noms de domaine, qui aide votre ordinateur à trouver notre site Web lorsque vous tapez wired.com– dépend d’une base de données centrale, essentiellement un carnet d’adresses pour Internet. Les militants pour la liberté de l'Internet s'inquiètent depuis longtemps de ce que cette approche traditionnelle rende la censure trop facile, car les gouvernements peuvent saisir un nom de domaine en forçant la société chargée de son enregistrement à modifier la base de données centrale. Le gouvernement américain a fait cela à plusieurs reprises pour fermer des sites accusés de violation des lois sur le jeu ou la propriété intellectuelle.

Namecoin essaie de résoudre ce problème en stockant les enregistrements de domaine .bit dans une blockchain, ce qui empêche théoriquement toute personne ne disposant pas de la clé de cryptage de modifier les informations d'enregistrement. Pour saisir un nom de domaine .bit, un gouvernement devrait trouver le responsable du site et le forcer à lui remettre la clé.

Qu'est-ce qu'un "ICO"?

Ethereum et d’autres projets basés sur des chaînes de blocs ont recueilli des fonds grâce à une pratique controversée appelée «offre initiale de pièces de monnaie», ou ICO: les créateurs de nouvelles monnaies numériques vendent une certaine quantité de la monnaie, généralement avant d’avoir terminé le logiciel et la technologie le sous-tend. L'idée est que les investisseurs peuvent entrer plus tôt tout en donnant aux développeurs les fonds nécessaires pour achever la technologie. Le piège est que ces offres ont traditionnellement fonctionné en dehors du cadre réglementaire destiné à protéger les investisseurs. Depuis le premier raz-de-marée des ICO en 2017, la SEC a déclaré que presque tous violaient le droit des valeurs mobilières. Les nouvelles entreprises recherchent de plus en plus de lacunes en matière de réglementation: une pratique plus courante ces jours-ci consiste à collecter des fonds de manière traditionnelle (par l'intermédiaire de VC) et à «distribuer gratuitement» des pièces aux utilisateurs.

En 2013, une start-up appelée Ethereum a publié un article exposant une idée qui promettait de faciliter la tâche des développeurs pour créer leur propre logiciel basé sur des chaînes de blocs sans avoir à repartir à zéro, sans s'appuyer sur le logiciel Bitcoin d'origine. En 2015, la société a publié sa plate-forme pour la création de «contrats intelligents», des applications logicielles pouvant appliquer un contrat sans intervention humaine. Par exemple, vous pouvez créer un contrat intelligent pour parier sur la météo de demain. Votre partenaire de jeu et vous-même téléchargeriez le contrat sur le réseau Ethereum, puis enverriez un peu de monnaie numérique, que le logiciel détiendrait essentiellement. Le lendemain, le logiciel vérifiait la météo, puis envoyait ses gains au gagnant. Un certain nombre de «marchés de prédiction» ont été construits sur la plate-forme, permettant aux gens de parier sur des résultats plus intéressants, tels que le parti politique qui remportera les élections.

Tant que le logiciel est écrit correctement, il n’est pas nécessaire de faire confiance à qui que ce soit dans ces transactions. Mais cela s'avère être une grosse prise. En 2016, un pirate informatique a volé environ 50 millions de dollars de la devise personnalisée d'Ethereum destinée à un système d'investissement démocratisé dans le cadre duquel les investisseurs mettraient en commun leur argent et voteraient sur la manière de l'investir. Une erreur de codage a permis à une personne encore inconnue de s'envoler avec l'argent virtuel. Leçon: Il est difficile d'éliminer les humains des transactions, avec ou sans blockchain.

Les blockchains avaient aussi d'autres limitations. Les protocoles de sécurité qui permettent aux utilisateurs de faire confiance aux systèmes blockchain sans superviseur central sont notoirement lents (sans parler de leur forte consommation énergétique). Ethereum a fourni aux développeurs les outils nécessaires pour écrire des applications, mais la technologie ne pouvait pas encore gérer les graphiques sophistiqués de votre nouveau jeu informatique décentralisé ni le volume d’utilisateurs requis pour rendre votre réseau social ouvert utile. Depuis, des dizaines de concurrents ont créé des laboratoires et des start-ups universitaires, chacun prétendant avoir une solution technique novatrice. Ethereum travaille également à l’extension de sa technologie. Mais jusqu'à présent, aucun vainqueur clair n'a réussi.

Cette lenteur a également ouvert les portes aux blockchains. Alors même que les amateurs de cryptographie prévoyaient d’utiliser des chaînes de blocs pour renverser, ou du moins contourner les grandes entreprises, les grands acteurs ont commencé leurs propres expériences avec des chaînes de blocs. De nombreuses expériences d'entreprise impliquent des chaînes de blocs "privées" qui s'exécutent sur des serveurs appartenant à une seule entreprise et à des partenaires sélectionnés. En revanche, tout le monde peut exécuter le logiciel Bitcoin ou Ethereum sur son ordinateur et visualiser toutes les transactions enregistrées sur les chaînes de blocs respectives du réseau. Mais les grandes entreprises préfèrent garder leurs données entre les mains de quelques employés, partenaires et régulateurs. Les blockchains privés sont également beaucoup plus rapides car ils ne nécessitent pas les protocoles de sécurité intensifs utilisés par Bitcoin et Ethereum. Les entreprises technologiques telles que IBM et Intel proposent des chaînes de blocs privées aux entreprises intéressées par le suivi de la chaîne logistique.

Récemment, on a également constaté un regain d’intérêt pour l’utilisation de chaînes de blocs privées pour remplir son objectif initial: acheter des choses. Alors que le rêve d'utiliser Bitcoin comme moyen d'échange s'est en grande partie éteint, en raison de coûts de transaction élevés et d'une volatilité extrême, certains se sont montrés intéressés par l'utilisation de blockchains privés pour soutenir les «stablecoins», des crypto-monnaies rattachées à des actifs réels. JP Morgan a récemment annoncé que Quorum, sa blockchain privée, commencerait à soutenir une telle pièce. Et puis, en juin, Facebook a annoncé la Balance.

L'avenir de Blockchain

En dépit du battage médiatique de la blockchain et de nombreuses expériences, il n’existe toujours pas d’application révolutionnaire pour la technologie au-delà de la spéculation et (peut-être) des paiements. Les partisans de la Blockchain admettent que la technologie pourrait prendre du temps à se répandre. Après tout, les technologies fondamentales d'Internet ont été créées dans les années 1960, mais il a fallu des décennies pour qu'Internet devienne omniprésent.

Cela dit, des projets tels que la Balance de Facebook, censée être lancée en 2020, indiquent que la technologie est là pour rester, mais peut-être pas sous la forme imaginée par ses premiers champions. Libra est conçue pour permettre aux utilisateurs d’effectuer des paiements, avec un «stablecoin» (point d’information stable) qui sera soutenu par un certain nombre d’actifs du monde réel. L'idée est de soutenir initialement des choses telles que les paiements transfrontaliers et les achats intégrés. Mais cela pourrait aussi être le point de départ pour créer toutes sortes d’applications basées sur la blockchain. Par exemple, Facebook déclare vouloir explorer des éléments tels que l'identité numérique liée à la blockchain de la Balance. À un moment donné, vous pouvez utiliser cette identité pour vous connecter à des applications, ouvrir des comptes bancaires, postuler à des emplois ou prouver que vos courriels ou vos messages de médias sociaux proviennent bien de vous.

Ces services pourraient également être construits sur l’une des chaînes de blocs «publiques» d’origine, qui continuent d’évoluer. Ethereum tente actuellement de passer du système de sécurité lent et énergivore qui était le sien à une approche plus élégante qui pourrait rendre la plate-forme plus utile. Bitcoin utilise le Lightning Network, une technologie expérimentale qui permet de payer moins cher en réduisant certains des calculs intensifs. Même Facebook a promis de commencer à faire évoluer la Balance vers un modèle véritablement décentralisé d’ici les cinq prochaines années, dans l’attente des avancées technologiques.

Les défenseurs sont particulièrement enthousiasmés par la possibilité de créer d’autres services financiers directement sur la blockchain, une zone connue sous le nom de «finance décentralisée» ou «DeFi». Les contrats intelligents pourraient être utilisés pour octroyer des prêts entre homologues, par exemple, sans autorité de surveillance, ou même pour gérer des applications plus complexes, telles que l'assurance. Certains pensent que les blockchains peuvent également aider à automatiser de nombreuses tâches désormais gérées par des avocats ou d’autres professionnels. Par exemple, votre testament peut être stocké dans une blockchain. Ou peut-être que votre testament sera un contrat intelligent qui distribuera automatiquement votre argent à vos héritiers. Ou peut-être que les blockchains remplaceront les notaires.

Bitcoin a prouvé qu’il était possible de créer un service en ligne qui ne dépendait pas du contrôle d’une entreprise ou d’une organisation. La tâche des partisans de la blockchain est maintenant de prouver que c’est une bonne chose.

Apprendre encore plus

La dernière mise à jour de ce guide a été effectuée le 7 juillet 2019.

Vous avez apprécié cette plongée profonde? Découvrez plus de guides câblés.