Qu'est-ce qui rend les cris humains si spéciaux? Demander à un screamologist


Je crie toi crier, on crie tous. Pour les glaces, bien sûr, mais aussi pour la peur, l’excitation, le plaisir sexuel, la douleur, la colère et, si l’on en croit les commentateurs en ligne, les mèmes. Les cris sont exhibés par de nombreux animaux, mais aucune espèce n’utilise cette vocalisation extrême dans autant de contextes différents que l’humain. Bien que nous sachions bien crier quand nous en entendons un, la grande variété de cris rend difficile la détermination de ce qui les définit.

Etudier les cris, c'est sonder la frontière floue qui sépare les humains du reste du règne animal. C'est un moyen d'explorer notre passé prélinguistique. Bien que nous soyons aujourd'hui des créatures pleinement symboliques, il arrive parfois qu'une trace de notre être primitif apparaisse à la surface sous la forme d'un cri. Comprendre ses caractéristiques pourrait améliorer le traitement des patients non verbaux, aider à lutter contre le crime ou simplement rendre les films plus effrayants. Mais les scientifiques doivent d’abord expliquer ce qui fait d’un cri un cri.

À cette fin, les chercheurs du laboratoire de bioacoustique de l’Université Emory ont recruté 181 volontaires pour écouter de courts enregistrements de 75 vocalisations humaines non verbales, telles que des cris, des rires et des pleurs. Pour chacun des 75 sons, on a demandé aux volontaires s’ils pensaient que c’était un cri. Les chercheurs ont ensuite analysé 28 signatures acoustiques des sons, telles que la hauteur, la fréquence et le timbre, afin de déterminer les paramètres qui influent sur la perception d'un son en tant que cri.

La plupart des gens diraient que la caractéristique principale d'un cri est qu'il est fort et aigu, mais les recherches antérieures sur le cri suggèrent le contraire. En 2015, David Poeppel, neuroscientifique à la New York University et au Max Planck Institute, a dirigé une étude visant à déterminer les qualités acoustiques permettant de différencier les cris effrayants des autres vocalisations non verbales. Pour ce faire, Poeppel et ses collègues ont rassemblé un corpus de cris provenant de vidéos YouTube et enregistrées dans leur laboratoire, puis ont demandé à des volontaires de les classer en fonction de l’alarme. Poeppel a également imagé le cerveau de ses volontaires alors qu'ils écoutaient des cris pour voir comment ces sons affectaient l'activité neuronale.

Les conclusions de l’étude de Poeppel étaient sans ambiguïté. Une caractéristique caractéristique des cris effrayants était leur rugosité, une mesure de la rapidité avec laquelle le volume d’un son fluctuait. Bien que les hurlements sonnent comme un son pur, ils changent rapidement de volume des dizaines de fois par seconde. Les volontaires ont systématiquement classé les sons rugueux comme étant plus alarmants, et les images du cerveau ont montré que la quantité de sang qui affluait vers l'amygdale, deux petites régions du cerveau qui traitent la peur et d'autres émotions, était corrélée à la rugosité d'un son. Les recherches de Poeppel mettent en garde de manière contradictoire sur le fait qu’elle était exclusivement axée sur les cris de peur, ce qui pose la question de savoir si la rugosité est une caractéristique déterminante de tous les types de cris ou de ceux qui sont craintifs.

La nouvelle recherche de l’Université Emory, dirigée par Harold Gouzoules, psychologue et l’un des rares screamologistes au monde, constitue un premier pas vers la réponse à cette question. L'étude révèle que la rugosité est effectivement un facteur déterminant pour tous les types de cri, mais ce n'est pas le seul. D'autres paramètres, tels qu'une hauteur d'arc et une fréquence fondamentale élevée, étaient également courants dans les sons qualifiés de hurlements.

Mais la chose importante, dit Gouzoules, est que la rugosité n’est pas propre aux cris. Il a évoqué les recherches récentes d'un de ses collègues chez Emory, qui ont examiné les signatures acoustiques des bébés en pleurs, qui présentaient également une rugosité. De même, l'un des sons que 71% des participants à sa propre étude avaient confondu en hurlant était un sifflement humain, qui présentait également un niveau de rugosité élevé.

Cependant, dans l’ensemble, les données de Gouzoules suggèrent que les humains sont assez doués pour distinguer les cris des autres vocalisations non verbales, qu’ils soient craintifs, excités ou agressifs. Ce que lui et ses collègues veulent savoir maintenant, c’est si nous sommes capables de distinguer le sens des cris sans indices contextuels. En d'autres termes, les cris de peur ont-ils des signatures acoustiques différentes de celles des cris de joie ou des cris d'agression?

Gouzoules a déclaré que sa première analyse des données recueillies dans son laboratoire, qui n'a pas encore été publiée, suggère que la réponse est un oui nuancé. Les humains semblent être capables de distinguer les cris de peur des cris d'agression, mais ils ont plus de difficulté à distinguer les cris de peur des cris d'excitation.

Pour mieux comprendre les cris positifs, il faudra davantage de données, ce qui, selon Poeppel et Gouzoules, est délicat à collecter. Les deux chercheurs se sont appuyés sur un mélange de cris sur Internet et de cris enregistrés dans leurs laboratoires, mais cela soulève une autre question sur la façon dont les humains interprètent les cris: pouvons-nous savoir quand quelqu'un le simule? Selon une étude publiée par Gouzoules en décembre, nous ne savons pas très bien quand un cri est réel ou faux. En fait, le seul cadeau récurrent selon lequel un cri était un faux était qu'il durait trop longtemps – mais qui pourrait reprocher à Hollywood de s'être livré au drame?

Pour le moment, les recherches menées par des spécialistes de la screamologie comme Gouzoules et Poeppel sont encore exploratoires, mais elles pourraient un jour trouver des applications dans le monde réel. Gouzoules voit une promesse particulière en ce qui concerne les problèmes médicaux impliquant un «comportement perturbateur vocal», tel que la démence. Dans ce contexte, être en mesure de savoir quand un cri suggère qu'un patient a mal aiderait les médecins à soigner une personne incapable de parler.

La recherche peut également être utilisée par les informaticiens qui forment des ordinateurs à la reconnaissance des cris humains dans des environnements réels. Ces types de capteurs intelligents pourraient, en principe, être déployés dans des lieux publics pour alerter les forces de l'ordre lorsqu'une personne est en détresse, de la même manière que des capteurs conçus pour détecter la signature acoustique des coups de feu. Bien que Gouzoules n’ait pas exclu cette possibilité, il ajoute que la grande variété de cris humains rendra difficile la tâche des machines pour distinguer définitivement un type de cri d’un autre. Les cris peuvent être une forme primitive de communication, mais cela ne les rend pas simples.


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