Ultima Thule au-delà de Pluto est plate comme une crêpe (et pas un bonhomme de neige de l'espace après tout)


Ultima Thule ne ressemble pas beaucoup à un bonhomme de neige après tout.

Les dernières photos prises par la sonde spatiale New Horizons de la NASA avec Ultima Thule pendant le survol épique de la sonde révèlent que l'objet distant est beaucoup plus plat que les scientifiques ne l'avaient pensé, ont annoncé aujourd'hui les membres de l'équipe de la mission (8 février).

"Nous avions une impression d'Ultima Thule basée sur le nombre limité d'images renvoyées à l'époque, mais le fait de disposer de davantage de données a considérablement changé notre vision", Alan Stern, enquêteur principal de New Horizons, du Southwest Research Institute à Boulder, Colorado , a déclaré dans un communiqué. [New Horizons at Ultima Thule: Full Coverage]

"Il serait plus proche de la réalité de dire que la forme d'Ultima Thule est plus plate, comme une crêpe", a ajouté Stern. "Mais plus important encore, les nouvelles images créent des énigmes scientifiques sur la manière dont un tel objet pourrait même être formé. Nous n'avons jamais rien vu de tel en orbite autour du soleil."

New Horizons de la NASA a pris cette image d’Ultima Thule le 1er janvier 2019, à une distance de 8 862 kilomètres. A gauche: un

New Horizons de la NASA a pris cette image d’Ultima Thule le 1er janvier 2019, à une distance de 8 862 kilomètres. A gauche: une "moyenne" de 10 photos prises par l'imageur de reconnaissance à longue portée (LORRI); le croissant est flou, car un temps d’exposition relativement long a été utilisé pendant ce balayage rapide pour augmenter le niveau du signal de l’appareil photo. A droite: une version plus nette de l'image traitée, qui supprime le flou de mouvement.

Crédit: NASA / Laboratoire de physique appliquée Johns Hopkins / Institut de recherche du Sud-ouest / Observatoire national d'astronomie optique

La mission New Horizons, dotée de 720 millions de dollars, a été lancée en janvier 2006 pour réaliser le tout premier survol de Pluton. La sonde a accédé à cette rencontre en juillet 2015, révélant que la planète naine était un monde spectaculairement diversifié de paysages étonnamment variés et accidentés.

New Horizons a ensuite défini une mission élargie centrée sur le survol rapproché d’Ultima Thule, officiellement connu sous le nom de 2014 MU69. Cet objet a une longueur d'environ 34 kilomètres et se situe à 1,6 milliard de kilomètres au-delà de l'orbite de Pluton. (Ultima est actuellement à 4,1 milliards de miles de la Terre, soit 6,6 milliards de km).

Les images initiales prises lors de l'approche de New Horizons suggéraient qu'Ultima Thule avait la forme d'une quille de bowling. Mais cette impression a changé peu de temps avant l'approche la plus rapprochée, qui s'est produite juste après minuit le jour du Nouvel An et a amené la sonde à moins de 3 540 km du corps mystérieux. Les photos prises à cette époque indiquaient qu'Ultima Thule était composé de deux lobes, tous deux apparemment grossièrement sphériques.

Un bonhomme de neige, avec une teinte nettement rougeâtre.

L'ancien (haut) et le nouveau (bas) modèle de forme de l'objet lointain Ultima Thule, que le vaisseau spatial New Horizons de la NASA a survolé le 1er janvier 2019. Les membres de l'équipe de la mission ont d'abord pensé qu'Ultima Thule ressemblait à un bonhomme de neige, mais croient maintenant que l'objet être aplati. Les lignes bleues en pointillés représentent l’incertitude, indiquant que l’Ultima Thule pourrait être plus plat ou moins plat que celui illustré dans cette figure.

L'ancien (haut) et le nouveau (bas) modèle de forme de l'objet lointain Ultima Thule, que le vaisseau spatial New Horizons de la NASA a survolé le 1er janvier 2019. Les membres de l'équipe de la mission ont d'abord pensé qu'Ultima Thule ressemblait à un bonhomme de neige, mais croient maintenant que l'objet être aplati. Les lignes bleues en pointillés représentent une incertitude, indiquant que Ultima Thule pourrait être plus plat que, ou pas aussi plat que celui décrit dans cette figure.

Crédit: NASA / Laboratoire de physique appliquée de l'Université Johns Hopkins / Southwest Research Institute

Mais les images récemment publiées ont forcé une autre réflexion. New Horizons a pris les photos de longue exposition environ 10 minutes après l’approche la plus proche; le cadre central de la séquence a été cassé à une distance de 8496 km (5 494 milles), ont déclaré les membres de l'équipe de la mission.

Les nouvelles vues ont été capturées sous un angle différent de celui des photos suggérant un bonhomme de neige et montrent le contour d'Ultima Thule par rapport à un certain nombre d'étoiles en arrière-plan. En notant laquelle de ces étoiles devenait sombre alors qu'Ultima les bloquait, les scientifiques de la mission ont pu cartographier la forme (étonnamment plate) de l'objet.

"Il s'agit vraiment d'une séquence d'images incroyable, prise par un vaisseau spatial explorant un petit monde à 4 milliards de kilomètres de la Terre", a déclaré Stern. "Rien de tel n'a jamais été capturé dans les images."

Bien que les images récemment publiées soient les dernières images qu'Ultima a prises avec Ultima, ils sont loin des dernières données que nous verrons dans la sonde. Il faudra environ 20 mois au total à New Horizons pour renvoyer à la maison toutes ses images et mesures de survol, ont déclaré les membres de l’équipe de la mission.

Et Ultima Thule pourrait ne pas être la dernière cible de survol de l'engin spatial. New Horizons est en bonne santé et a assez de carburant pour se déplacer d'un autre organisme distant, si la NASA accorde une autre prolongation de la mission, a déclaré Stern. (La mission actuelle est prolongée jusqu'en 2021.)

Le livre de Mike Wall sur la recherche de la vie extraterrestre, "Out There" (Grand Central Publishing, 2018; illustré par Karl Tate), vient de paraître. Suivez le sur Twitter @michaeldwall. Suivez nous @Spacedotcom ou Facebook. Publié à l'origine sur Space.com.